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可以掩埋,可以焚烧,可以堆肥,这是三种最基本的处理方法。有的国家还多一种选择:运送出境,或者套用现在流行的语法——使之“被洋垃圾”。

关于“洋垃圾”的新闻,我们听过了很多。但是,发达国家为什么要不远万里,把垃圾飘洋过海,输送到其他国家呢?

垃圾处理,庞大的产业

在美国的居民小区里,很少有专门开辟扔垃圾的地方。一般采取的方法是:小区或者个人与垃圾公司签订合同,每月支付一笔费用,垃圾公司每周来把垃圾收走。比如我居住的小区,就是每周收一次生活垃圾,在另一天收可回收垃圾,比如纸张、易拉罐、玻璃瓶、牛奶桶等。政府鼓励大家把可回收垃圾分拣出来,会发放专门的垃圾桶,而生活垃圾的垃圾桶则需要自己购买,或者按照与垃圾公司的合同由他们提供。这项服务每个月要花费20多美元,如果每周收两次生活垃圾的话,会更贵一些。

在美国垃圾处理已经是一个庞大的产业。

收来的垃圾去了哪里

垃圾中有用的东西,比如纸张、塑料、玻璃、金属等,会被分出来进行回收利用。

而剩下的部分中,可燃烧的一些会送到垃圾焚化中心燃烧,产生的热量可以用来为附近的居民或工厂供暖。

最后的那些会被压缩,送到垃圾掩埋处进行掩埋。政府对垃圾掩埋有具体要求,象WM这样大的公司在,整个北美也只有不到300个掩埋点。所有要被掩埋的垃圾,掩埋地点不能超出这些范围。另外,这些垃圾被埋之后,还会产生天然气,现在的技术趋势之一就是收集这些天然气,从而实现“垃圾——生物燃料”的转变。

废旧电器,比垃圾更麻烦

废旧电器,比如计算机、打印机、手机、电视机、冰箱、DVD/VCD 、VCR等等,被称为“电子垃圾”。废旧电器中可能含有比较多的铅、汞、镉等重金属,还有有毒塑料、阻燃剂等等在自然界中会慢慢释放有毒成分的物质。有资料认为,美国丢弃的电子垃圾只占垃圾总量的2%,但是它们所释放的有毒物质却占到有毒物质总量的70%。

因为电子垃圾对环境的危害巨大,欧洲在上个世纪九十年代就禁止了丢弃掩埋电子垃圾。针对这一点,美国各州的法律各不相同,不过一般也都是要求回收处理。在居民与垃圾处理公司的合同中,一般不包括电子垃圾。也就是说,不能把废旧的电视机、电冰箱等等放进垃圾筒里。有的合同会答应每年接受几样废旧电器,而有的则是要求另外付钱他们才会收走。

所以,对于美国居民来说,废旧电器不仅卖不出钱来,还得付钱让人拿走。如果只是旧了,但还能使用,也可以捐给慈善机构。或者在购买新产品的时候,让商店处理。许多商店也把带走废旧的产品当作购买新产品的优惠。

洋垃圾,经济利益的产物

对于美国人来说,购买电子产品算不上大笔开销。一台最新的液晶电视或者最新的笔记本电脑,只需要普通人2、3个星期的工资。所以美国人家中的电子产品更新很快,之前有统计说计算机的平均使用时间是3年。大多数的电子产品,不是被用坏了而成为垃圾,而是过时了需要购买新的。

这种消费方式产生的结果就是:一方面产生大量的废旧电器,另一方面这些废旧电器实际上还有相当的使用价值。为了减少消耗、保护环境,政府立法和社会舆论都是倾向于尽可能回收再利用。有的废旧产品可以被厂家收回用于生产新产品,有的可以捐献给贫困人口以“发挥余热”。

但是,能够得到充分利用的废旧电器也只是一小部分,大多数最终还是成为了电子垃圾。这些电子垃圾中往往含有多种贵重的金属原料,比如钴、铜、镉等等。制造新产品所需要的这些金属,是通过开矿冶炼获得,对于环境的破坏和能源的损耗也相当巨大。回收电子垃圾中的这些金属,一方面有助于减缓人类对矿的开采速度,另一方面也减少了它们被丢进自然界带来的危害。不过,这种回收利用又意味着必须对整个电器进行拆分,将它们还原成原料。这样的处理机械化操作并不容易,所以劳动强度很大。所以,对于劳动力昂贵的美国社会而言,从废旧电器中回收有用成分在经济上的吸引力并不大。

于是,“输出垃圾”营运而生。许多发展中国家,还处在发展为主的阶段,对于环境的关注往往是舆论上炒得厉害,而在立法和执法上比较宽松。另一方面,这些废旧电器稍加整修,也还有相当的使用寿命。到了最后,丢弃的成本也不高。所以,把这些电子垃圾不远万里地运来,也还是有利可图的事情。即使是要做拆分回收,劳动力成本也要低得多。有统计资料说,美国的电子垃圾,有80%被运到了亚洲。而中国和印度,就是接收的大户。

其实,我们通常所说的“洋垃圾”,主要就是指的这些电子垃圾,而非我们下意识认为的生活垃圾。此外,还有一些旧衣服,也是由于同样的原因成为了“洋垃圾”而被引进。

其实,危害环境的不仅仅是这些“洋垃圾”,我们自己产生的“电子垃圾”同样危害巨大。而“电子垃圾”的输入,跟发达国家把高能耗、高污染、劳动密集型的生产转移到发展中国家一样,是经济和政治考量的产物。我们并不能说这有多么可怕——因为,问题并不是“输入垃圾”本身,而是我们的社会如何对待经济利益和“可持续发展”的矛盾。(有改动)

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