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美国宇航局开发的ARES火星无人机

  据大众科学报道,NASA已经开发出名叫ARES火星探测器,或将用于未来火星无人探测任务中。

  往常,当美国宇航局(NASA)执行一项火星科学探测任务时,一般能持续相当长一段时间。如勇气号和机遇号火星车预计可运行三个月,但在六年后仍可操作。不过,一名美国宇航局的工程师提出了一项仅持续两个小时的探测任务:即发射一架火箭助推的无人机。它可在火星表面以每小时200英里的速度呼啸而过。

  这款叫做ARES的“空中区域测量器”的开发已经有一段时间了。虽然这不是美国宇航局梦想制造的第一架火星飞机,但它却可望能首次实现火星表面飞行。当它在一英里的高度飞行时,它可以对所经过的长条形的多山区域进行采样和测量。而这些地方是地面火星车无法到达的,连轨道宇宙飞船都很难观测。

  火星飞机在南半球执行飞行任务的可能性比较大,因为这里为多山区域,科学数据少,有很强的地壳磁场,对科学家来说非常神秘。ARES会被包裹在用于火星车着陆的降落伞中,在离火星表面12小时出脱离母航天器。在约6公里高处,降落伞打开,折叠机翼和尾翼展开,最后火箭点火发射。这听起来似乎很复杂,但是和载满精密科学仪器的火星车的降落过程相比,ARE的发射程序已经简单的多了。

  ARES的整个飞行任务仅会持续两个小时,但在这段时间里,ARES会飞过300多公里长的未探测区域,执行大气测量任务,寻找水的迹象,采集化学成分数据以及研究地壳磁场等一系列科学任务。对这个区域磁场的研究会帮助科学家们了解这里的磁场是否能屏蔽太阳风,从而预测将来执行载人任务的可能性。

  美国宇航局相关小组已经开发出ARES的半成品,并能成功进行发射演练和风洞测试,以检测ARES在火星大气中飞行的能力。研究小组正在为下一项火星探测任务征集做技术准备并预期十年内看到它划过在火星的上空。

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