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  一种可以像飞机一样起落、同时又可在太空中飞行的飞行器——“云霄塔”太空飞机,目前正由一家英国公司研制。它可以将货物或者太空舱以5倍于音速的速度送入地球轨道。与当前采用的其他方式相比,太空飞机向太空运送货物和人员的成本更低。这种飞机有望在10年内问世。

  在英国航天局的帮助下,该公司正在研制的这个太空飞机原型,将采用一台常规喷气发动机进行测试。他们的终极目标是打造名为“云霄塔”的无人驾驶吸气太空飞机,可以像普通飞机一样在跑道上起落,同时又可冲破地球大气层进入太空。

  火箭发动机造价昂贵,每次飞行之后不得不被弃置一旁或者进行整修。“云霄塔”并不计划采用火箭发动机,而是由两台混合动力发动机驱动,有空气的时候,利用空气中的氧气,没有空气的时候,便利用液态氧。其采用的推进剂为液态氢。

  据该公司透露,“云霄塔”每次发射的成本大约在1000万美元左右,相比之下,当前采用火箭发射方式的成本则高达1.5亿美元左右。在设计上,“云霄塔”可搭载货物和卫星进入轨道,同时也可运送搭载人员的太空舱。

  目前,公司正将目光聚焦一项关键技术,即热交换器。因为空气必须快速冷却,才能被太空飞机的发动机使用。“热交换器能够将空气压缩,让空气拥有与此前采取的方式相比更大的压力。”英国航天局太空科学与探索部门负责人戴夫·帕克指出,他们已经研制出亚尺度组件,现在正开始大尺度下的验证工作。关键的问题是必须将重量降至可以应用到发动机上的程度。

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