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  我们不是人类,而是人类和微生物的结合体!这个结合体中,微生物与人体自身细胞的比例是9:1。

  人的一只手掌上就有100多万种细菌!这是经常听到的说法,仔细想想会让人觉得恐怖,这足够我们生多少次病啊!但实际上我们却并不常因为手掌上的细菌而生病,这一部分要感谢良好的卫生条件,而另一部分原因是100多万种细菌中其实有许多是有益,或者至少无害的细菌。

  我们身体中90%的细胞是细菌,或者说细菌的数量是人体细胞数量的9倍。这些细菌对人类来说大部分都有特定的功能,是正常生活不可或缺的。“我们不是个体,而是一群生物的集合体。”哈佛大学的基因组学家布鲁斯·比伦说。这种集合体通常被叫做“超级有机体”(Superorganism)。

  在2003年人类基因组计划完成时,科学家们发现人类的基因组只有2万个基因,比理论上要维持人体正常功能所需的基因数量少得多。相比之下,人体内的细菌携带有300万种基因。在几万年的演化过程中,人体已经把许多“业务”“外包”给了体内的微生物,比如肠道里的细菌可以分泌一些酶,帮助消化,另一些细菌可以抵抗病菌。这些细菌能够影响到人体的发育、生理、营养以及免疫系统的功能。

  然而现代的生活方式正在破坏体内微生物的生存环境,导致多种微生物成为了体内的“濒危物种”。人体内的这种“气候变化”要归咎于抗生素的大量使用,以及过分干净的生活环境——特别是用洗洁精消毒过的餐具,还有日常饮用的纯净水。

  对于有些细菌,只有当你失去它了,才知道它有多重要。幽门螺杆菌就是这样。这种细菌会引发胃溃疡和胃癌。在过去,幽门螺杆菌在家庭成员之间通过共用的床铺和餐具传播。但随着生活条件的改善,孩子们从小就有自己的房间,使用的餐具也经过消毒,这让幽门螺杆菌失去了传播途径,从越来越多的孩子体内消失。人们还来不及像当年消灭结核菌那样庆祝,负面的影响就已经突显出来。食道疾病、过敏和哮喘的儿科病例逐年增加。

  儿童哮喘主要是由对吸入的异物过敏引起的。幽门螺杆菌可以帮助儿童预防哮喘,因为它们可以让免疫系统产生Th17细胞,这种免疫细胞控制着机体对进入身体的污染物和病菌的反应。纽约大学的微生物学家马丁·布拉瑟用防洪堤来比喻Th17细胞,“如果防洪堤足够高,那再怎么下雨也不会有洪水,但要是没有防洪提,雨水就很容易泛滥。如果体内有足够多的Th17细胞,那么对过敏原的耐受能力就比较强,不容易过敏。”

  其实从人类的祖先走出非洲的时候起,幽门螺杆菌就生活在人们的胃里了,还有许多其他的细菌也和我们是这样的“长期合作伙伴”。

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