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  从动物传播至人类的疾病统称为人畜共患病(zoonose)。在这些疾病中,至少有30多是我们直接接触动物而染病,另外40多种则通过动物的叮咬等让人患病。但是人类体内某些携带者病原体的寄生虫是不会挑剔宿主的,因此人类疾病也会危害动物,比如在郊外旅行等看似无害的活动,人们也许会把疾病传播给动物。

  1、叮咬引发的疾病
近年来,动物传染病越演越烈,这些传染病大都由动物叮咬引起,每年都会夺取成百上千人的性命。在这些传播疾病的动物中,蚊子堪称罪魁祸首:每年有超过3.5亿人感染疟疾(malaria),而死亡人数超过百万,其中绝大部分都是非洲撒哈拉沙漠南部的儿童;经蚊子传播的登革热(dengue fever)每年会侵袭约5,000万人,而只有500万人接受了治疗,其中2.5%会最终死去。

  这种情况还在愈演愈烈,经昆虫传染的疾病暴发的频率不断增高,发病规模也逐渐增大,这些流行病还蔓延到了美洲地区。科学家预测,全球变暖会让情况更加糟糕。
再来看看这些跟动物尤其是宠物有关的疾病的数据。狂犬病(rabies)每年会夺去大约五万五千人的生命,主要是在亚洲和非洲,大部分狂犬病致死者都是因为被感染了狂犬病毒的狗咬过,很多野生动物也会携带狂犬病毒。此外,北至墨西哥南到阿根廷的广大地区感染恰加斯氏病(Chagas disease,也叫南美洲锥虫病,由一种经名为triatomines的虫子传染的慢性病)的人数超过1,600万。恰加斯氏病经常发生在允许狗或者家禽在夜晚进入屋内的人家,因为这会增大人接触到致病小虫的几率。
并不是只有那些昆虫或宠物才会传染致病的疾病。比如美洲白足鼠(deer mice)就携带有汉他病毒(Hantavirus),一旦你吸入了含有美洲白足鼠粪便颗粒的空气,就会染上这种病毒。再早期,你会出现食欲不振、发烧、呕吐、肌肉酸痛等症状。当你感觉稍微好一点之后,你又会出现脖子僵硬、再次发烧、意识混乱以及移动困难等症状。这种病无药可治,但绝大多数人能康复,大约1%的患病者会死亡。


2、猫携带引起精神病的寄生虫
弓形虫(Toxoplasma gondii)感染了全球超过半数人口的大脑,其中包括5000美国人。它被认为增加了被感染者患精神病的危险,并且可能是造成精神分裂症的原因之一。
但是,弓形虫的主要寄主是家猫,只有在家猫体内这一微生物才能进行两性繁殖。四处游荡的流浪猫更可能携带这种寄生虫。人可能通过猫的粪便被感染。在其他动物体内也发现过这种寄生虫,它们在其他动物体内进行无性繁殖。
被感染的人的最初症状通常很像流感。但这种寄生虫一旦感染就不会离开。一些科学家认为弓形虫已经改变了整个人类社会的行为。一项研究发现,弓形虫感染率高的国家,精神病患病率也会相应变高。



3、流感大流行
目前在几个国家突然爆发的猪流感,完全无法与历史上的流感爆发相提并论。但是,随着地球上的人口不断增加,越来越多的人拥挤在城市里,其中大多数人又能够轻而易举地到处旅行,全球大爆发的潜在可能性仍然不容忽视。
流感的历史令人毛骨悚然:1918年流感大流行在几个月内横扫全球,估计造成5,000万人死亡——超过其他任何疾病在如此短暂的时间段内导致死亡的人数。
当时全球有1/5的人口受到感染,美国的感染人数占全国人口25%。其他一些流感病毒主要导致老人、孩子和免疫系统不健全者死亡,但1918年的流感病毒不同,主要攻击年轻成人。在这一年内,美国人的平均寿命下降了12岁。
1918年流感大流行期间,西雅图的警察戴着红十字会特制的口罩。市民被要求呆在家里,避开拥挤的场所。图片中的警察正在巡逻街道,确保公共安全。Credit: National Archives
今天,各国政府在处理流感爆发时更有准备,更科学,也更合理。不过,目前仍然没有猪流感疫苗,可能需要几个月、甚至更多时间才能开发出这种疫苗。


4、黑死病

没有任何一场疾病能够像14世纪的黑死病(又称淋巴腺鼠疫)那样肆虐全球,使人类文明屈服。这是一场典型的瘟疫。从欧洲到埃及,再到整个亚洲,死尸在街道上堆积如山。大约7,500万人死亡——而在这场瘟疫爆发之前,全球人口总共只有3.6亿。死亡成了家常便饭,这是极其痛苦的一件事情。
鼠疫是由耶尔森氏杆菌(Yersinia pestis)导致的一种细菌性疾病。这种杆菌主要由啮齿动物甚至家猫携带。如果能够在人与人之间传播,就像14世纪初出现的情况那样,这种杆菌就会变得极其致命。鼠疫的症状包括发烧、发冷、虚弱、浮肿和淋巴结疼痛。即使在今天,如果得不到治疗,得了鼠疫也是必死的。
14世纪黑死病的罪魁祸首是一种罕见的细菌,它们在亚洲的戈壁沙漠已经沉睡了好几个世纪。这种细菌在14世纪20年代被唤醒之后,沿着丝绸之路从中国穿越亚洲,最终于1347年抵达意大利,后来传入俄罗斯。
一些国家花了好几个世纪才恢复元气,因为一些幸存者开始质疑当局,有些甚至不再相信上帝,认为他们所受的苦难是上帝的神谴。

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