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如果小行星撞击地球,那将是一场全球的灾难。

  美国图森市行星科学研究院的伊莉莎贝塔·皮尔洛研究小组运用计算机模拟显示,如果一个直径为500米到1000米的小行星撞入太平洋,将激起大量海水蒸发,蒸发出来的高盐度海水会使臭氧保护层出现空洞,届时,地球表面将受到有史以来最高的紫外线辐射。研究结果发表在近期的《地球与行星科学快报》上。

  过去的研究表明,平均每20万年就有一个直径为500米或更小的行星撞上地球,而较大行星撞上地球大概每80万年发生一次。研究指出,超过100个直径为1000米至2000米的小行星正沿着离地球越来越近的轨道运行,许多更小的行星更是“新冒出的地球邻居”。据美国国家航空航天局(NASA)预测,这样的近地目标(NEOs)约有800个。由于小行星撞进海洋的可能性是撞上陆地的两倍,这项研究仅分析了小行星撞进海洋的情况。

  模拟结果显示,直径为1000米的小行星将影响海洋直径超过1000公里的区域,大量的水和蒸气被激起,喷向160公里的高空。研究人员说,由于海盐气化,这些水蒸气中含有的氯气和溴将使大气中臭氧被破坏的量远远多于生成的量,导致全球臭氧层出现大面积空洞。皮尔洛说,小行星将产生“一个能包住整个地球的臭氧空洞”,使紫外线的照射强度达到峰值,高于目前地球上任何地方所受到的紫外线辐射。

  紫外线指数(UVI)是测量紫外线强烈程度的指标,其值超过10就被认为危险。根据模拟结果,直径为500米的较小行星可能产生的紫外线指数将达到20或更高,会在北热带地区持续数月;而直径为1000米的小行星产生的最大辐射值将达到56。另外,超过20的情况在南北半球都将持续两年之久。

  臭氧空洞会增加皮肤癌和白内障的发病率。但紫外线指数达到56的情况以往从未经历过,其影响难以确定,很可能人们不得不白天都呆在室内,以免被严重晒伤。

  此次研究还发现,中型小行星撞击海洋还会使作物生长困难、全球粮食产量下降。农民应及早作出反应,选种一些能耐强烈紫外线的作物,并存储食物以保障低产期的粮食供给。

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