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  这是2008年的科幻巨献《返老还童》里的画面,主演布拉德·皮特饰演了违反自然规律,生来就是老年人,越长越年轻的本杰明·巴顿奇一角,并凭借这一角色获得奥斯卡提名。

  北京时间11月30日消息,美国科学家最近通过老鼠试验,第一次成功逆转了衰老过程,这为研制出“永葆青春”的药物铺平了道路。这项研究由美国哈佛大学的肿瘤医生罗纳德·德宾霍进行,相关科研成果发表在权威学术期刊《自然》杂志上。

  在进行试验以前,这些动物的皮肤、大脑、内脏和其他器官与80岁老人的类似。给它们服用可以打开一种关键性酶的药物仅2个月后,这些动物长出大量新细胞,它们几乎是经过彻底更新,已经返老还童了。更令人吃惊的是,公鼠竟能令母鼠再度怀孕,养育大量后代。

  如果借助这项研究,科学家研制出“永葆青春”的药物,人们就能更长寿、更健康、不会受到老年痴呆症和心脏病的困扰,皮肤和头发会像年轻时一样光泽亮 丽。这种药物或许还能令男性和女性在高龄以前一直能够自然生育小孩。增加健康生活的时间还可以大大减少卫生服务成本、减轻家人照顾体弱多病的亲戚的负担。

  德宾霍说:“这就如同一个40岁的人看起来像80岁,经过逆转后使他达到50岁的水平。到2025年我们将有12亿年龄超过60岁的老人,这个年龄段的人开始易患癌症、老年痴呆症和心血管疾病。我们即将面临繁重的社会负担。这项试验是我们首次成功逆转衰老过程。这说明有一个逆转衰老器官的要点是我们以前从没意识到的。”

  这项重大突破主要着眼于端粒结构。这些是覆盖在染色体末端,防止它们受损的微型生物钟。随着时间推移,端粒变得越来越短,这增加了患老年痴呆症等老年疾病的风险。等到它们变得太短,整个细胞就会死亡。端粒酶逆转录酶能再造端粒,但是身体往往会把这种酶关掉。

  德宾霍通过特殊方法使老鼠提前衰老,以模拟人类的衰老过程,然后利用药物刺激,成功令端粒酶逆转录酶重新恢复生机。他希望这一技术能终止或放慢衰老过程,发现它和逆转它是件令人吃惊的事情。他认为,最终应该能研制出一种可以在人类身上产生相同效果的药物。就拿中年人来说,这种药物能延缓或防止他们患老年痴呆症、心脏病和糖尿病,甚至可延长寿命。

  不过人们也要注意:高水平端粒酶逆转录酶可加速肿瘤生长,单凭一种药物不可能清除所有衰老问题。德宾霍说:“衰老是由多种机制共同造成的。因此,虽然我们认为端粒非常重要,但是还有其他因素也在发挥重要作用。”美国哈佛大学的端粒专家史蒂文·亚坦迪博士称这项研究“非常漂亮”,但是他警告说,一种抗衰老药物最多只能逆转10多年时间。

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