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  一幅扫描电子显微图像,展现了这种在加州莫诺湖发现的菌株。科学家表示这种细菌以砷为食而不是磷。

  手拿沉积物柱芯采样器的菲丽萨·沃尔菲-西蒙博士,她是研究论文执笔人之一。样本是在10英里(约合16公里)的湖床上采集的。

  在上周举行的备受关注的新闻发布会上,美国宇航局的科学家表示他们在加利福尼亚州的一个湖泊内发现一种怪异细菌。这种细菌以砷为食,甚至能够将砷融入它们的DNA。食砷菌被视为一项极为重要的发现,对寻找其他行星上的生命意义重大。

  但宇航局宣布发现食砷菌的消息却招致一些顶级科学家的严厉批评。这些看过相关研究论文的科学家指出,促成这一发现的科学研究过程存在一些严重缺陷。加拿大不列颠哥伦比亚大学的微生物学教授罗塞·莱德菲尔德表示,研究过程竟然能够糟糕到这种程度,她感到非常愤怒。

  宇航局的科学家在实验室培养食砷菌。他们逐渐减少磷量而后用砷取代。他们表示并没有发现磷酸盐(磷和氧),说明这种细菌只以砷化物和氧为食。评论人士指出,一系列简单的步骤并没有按要求进行,导致一些科学家立即对这一发现的可信度产生怀疑。

  从这种细菌身上提取DNA时,其他任何分子都应被小心翼翼地清洗掉,确保DNA样本不受污染。哈佛大学微生物学家亚历克斯·布拉德利在博客中讲述了这一发现。他在博客中表示,将DNA样本浸在水里以及细菌存活下来都说明一定存在磷酸盐——砷在水中分解。对此项研究进行的详细分析显示,这种细菌能够在微量磷酸盐存在情况下存活下来,磷酸盐污染了它们生存所需要的盐。

  一些人指出,其他很多细菌都能在磷酸盐数量极少的情况下存活,数量与宇航局研究中可能存在的磷酸盐量类似。美国科罗拉多州大学微生物学家诺曼·帕塞说:“少量磷酸盐存在于生长介质,天真的研究人员和低劣的评论家在说谎。”

  莱德菲尔德教授在她的博客中写道:“很多东西都是在胡说八道,几乎没有任何具有可信度的信息。质谱仪测量可能做得相当不错(我缺少这方面的专业知识),但由于遭糕的输入过程,它们的值缺乏可信性。如果是一名博士生在他们的委员会会议上公布这些数据,我会让他们重新回到椅子上,进行更多清除和控制工作。为验证假设进行的控制与只想表明假设成立进行的控制绝不是一码事。这些作者显然选择了后者,而不是前者。”

  对于这些批评,研究论文执笔人之一、美国地质调查局的罗纳德·奥勒姆兰德在接受Slate网站采访时说:“在这个时候,我们不能不分青红皂白地通过媒体与之争论。如果我们是错的,其他科学家应该积极一点,复制我们的发现。如果我们是对的(我坚决相信我们是对的),我们的竞争对手会表示认同并帮助我们加深对这一现象的了解。我期盼他们能够这么做。”

  美国宇航局被指编造无法在科学上站住脚的故事已经不是第一次了。1996年,宇航局和白宫宣布了一项具有爆炸性的发现,声称一块陨石中含有火星细菌痕迹。从所公布的照片来看,长长的节状物体似乎是一种生命体。但这种兴奋并没有持续太久。其他科学家怀疑陨石样本可能被污染。此外,陨石在太空飞行时产生的热量也可能形成容易被误认为微体化石的矿物结构。

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