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系外行星Wasp 12b被其母恒星炙烤,温度很高

系外行星Wasp 12b被其母恒星炙烤,温度很高。

  北京时间12月10日消息,一个美英天文学家小组已经发现了一个碳元素异常富集的行星。研究人员表示,这一发现支持这样一个观点,那就是:存在某种含碳异常丰富的岩石行星,其地表都是由钻石或石墨组成的。

  这项研究的首席科学家尼克·迈德苏汗(Nikku Madhusudhan)告诉英国广播公司(BBC)记者说:“你可能会看到由钻石组成的高山和大陆,”这一发表于《自然》杂志的研究成果再一次向人们提问:行星究竟是如何形成的?

  这项工作被认为是一份杰作。借助美国宇航局的斯皮策红外空间望远镜,小组科学家们检测到了这颗远在1200光年外的行星的热辐射。伦敦格林威治皇家天文台的玛瑞克·库库拉博士(Marek Kukula)表示,通过这些获取的信息,他们得以计算出这颗行星的大气成分。

  杰出的工作

  库库拉博士说:“这真是让人兴奋,因为他们开始尝试了解围绕其他恒星运行的行星的化学成分。要知道这颗行星比起它绕转的母恒星来要暗上1000倍。因此如果天文学家们要想获知关于该行星本身的任何信息,都必须确保极高的精确度。而现在的情况是,他们正告诉我们那颗行星的化学成分,这真是太让人不可思议了。”到目前为止,科学家们已经在其他恒星周围发现了超过500颗行星,它们被称作“系外行星”(exoplanets)

  分析系外行星化学成分对科学设备精密度和分析方法都具有极高的要求,这一要求只是在最近才首次达到。

  这颗行星被命名为Wasp 12b,是首颗被发现碳含量大于氧含量的行星。它本身属于气态巨行星,类似木星,主要由氢气组成。但是其内核可能由某种钻石、石墨以及其他物质组成,并且很有可能呈液态。

  沥青世界

  这一发现暗示,在我们的银河系中有可能存在很多碳含量特别高的地球大小的行星。但是它们和地球可能不太一样。“理论研究认为它们地表可能满是钻石和石墨,”迈德苏汗博士说:“这意味着其表面的山脉,以及很大一部分岩石都是由钻石组成的,其大陆上钻石也会很常见,远远比地球上常见得多。”但这些行星可能会缺水。因此,在温度很高的情况下,它们表面富碳的液体可能会形成富碳化合物,如沥青等等。

  那么这样的行星存在的几率多大呢?天文学家们给出的简单回答是:不知道。但是既然现在已经发现了第一颗富碳行星,这就迈出了找到这个问题答案的第一步。迈德苏汗博士认为这样的行星应当很平常,而不会是特例。 “我坚信在我们已经发现的大量系外行星中,有很大一部分应当富含碳元素。这种想法很有趣,你想想,在这样一颗行星上,沙子是稀罕物,但是钻石却到处都是。我认为更重要的问题在于,这样的行星最初是如何形成的?”

  或者,这一发现立即引出的一个问题是:为什么系外行星Wasp 12b会具有远高于所有我们已知行星的碳含量?

  而对于这一问题,目前最流行的一种解释是:当我们太阳系中的行星形成时,太阳系中恰好水冰资源丰富;但是Wasp 12b形成时没有水,只有钻石。

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