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  阿拉斯加北部波弗特海的一块浮冰上,一只母北极熊与两只小熊依偎在一起休息。新研究表明,如果全球变暖得到缓解,北极熊就有可能生存下来。

  “海洋冰块融化”和“北极熊濒临灭绝”已成为气候变化灾难的象征,但一项新研究显示,拯救北极熊还为时不晚,如果能够让全球气温上升保持在1.25℃以下,北极熊可在全球变暖威胁下存活,摆脱灭绝的命运。

  美国地质调查局2007年的一份报告预测,由于全球变暖、北极冰面融化,到2050年地球上北极熊数量可能减少三分之二。最终,随着气温的上升,北极将发生灾难性的冰层消失,北极熊可能完全绝迹。所以在2008年北极熊被列为濒危物种。

  但最近发表在《自然》杂志上的一篇新的研究报告对“海冰融化将不可阻挡,北极熊濒临灭绝”的概念提出了挑战,称一项重大的温室气体减排目标可使本世纪末全球气温上升保持在1.25℃以下,对于北极熊来说至关重要的夏季冰块将得以保存,北极熊数量将不会减少。计算机模拟显示,温室气体排放量、海洋冰块、北极熊栖息地减少之间存在稳定的关系。随着温室气体排放量的增加,海洋冰块和北极熊的栖息地则在减少。但与先前研究不同的是,新的模型表明仍然有时间来避免北极地区的生态灾难。美国华盛顿大学大气科学家塞西莉亚·毕兹博士(Dr.Cecilia Bitz)说:“我们的研究带来了希望的曙光,同时也是一个为减少温室气体排放的激励信息。”毕兹博士和同事们以前发表报告称,温度升高可能会在不到十年的时间内导致北极冰层的大面积消失。

  另一个研究小组预测,即使全球变暖速度没有放缓,冰块仍在快速消失(在短期未来很可能是这种状况),但面临威胁的北极熊仍有一线生机,格陵兰和加拿大之间仍会存在一个可供北极熊活动的薄冰庇难地。

  北极熊生活在北冰洋周围的浮冰和岛屿上,还有相邻大陆的海岸线附近,这些地区被海冰覆盖的时间足够长,使它们有充足的机会去捕捉海洋哺乳动物。它们主要捕食海豹,特别是环斑海豹,此外也会捕食髯海豹、鞍纹海豹、冠海豹。北极熊依靠冰面为平台猎捕海豹。全球气候变化导致冰面融化,危及北极熊的生存区域。冬季缩短,北极熊捕猎不到足够的食物来储存脂肪,越冬就会有危险。在夏季,它们捕猎不到海豹,只能忍饥挨饿,体重每天下降两磅(约907克)。新的计算机模型模拟了北极熊的生活方式与环境的相互作用。新研究表明,如果二氧化碳等温室气体的排放在不久的将来大幅减少,海冰融化的速度会减慢或停止,甚至在本世纪末消失的冰层有可能恢复。估计在未来十年或二十年,随着温室气体排放的减少,北极冰很可能会在夏末和初秋完好无损,北极熊的生存受的影响不会很大。首席研究员、美国地质调查局高级科学家斯蒂文·埃姆斯恰普博士(Dr.Steven Amstrup)说:“我们仍可以作一些事情来挽救北极熊。温室气体减排有可能使海冰的消失停止并保护北极生态系统,从而使北极熊获得生存的空间。”

  北极熊很适应寒冷地区的生活。它们那白色的皮毛与冰雪同色,便于伪装,而且又厚又防水。皮下的脂肪层可以保暖。除了鼻子、脚板和小爪垫,北极熊身体的每一部分都覆盖着皮毛。多毛的脚掌有助于在冰上行走时增加摩擦力而不滑倒,当然也不会畏惧寒冷甚至可以在冰水中前行数分钟之久。北极熊气力和耐力非常惊人,奔跑时速高达60公里,但不能持久。它具有粗壮而又灵便的四肢,尤其是它的前掌,力量巨大,经常用前掌击倒或打死猎物。掌上长有十分锐利的熊爪子,能紧紧抓住食物。北极熊还具有异常灵敏的嗅觉,可以嗅到在3.2公里以外烧烤海豹脂肪发出的气味,能在几公里以外凭嗅觉准确判断猎物的位置。目前生活在世界上的北极熊大约有2万多只,数量相对稳定。为了保护它们的生存,早在1972年,美国就颁布过法律,除了生存需要,禁止捕猎北极熊。而到了1973年,北极圈内的国家,包括美国、加拿大、挪威、丹麦和前苏联更进一步签署了保护北极熊的国际公约,公约除了限制捕杀和贸易以外,还进一步提出了保护其栖息地以及合作研究的条款。

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