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  美国看来要将未来的能源希望寄托在天然气上了,因为它储量丰富又清洁,大可以替代石油和煤炭。但是美国环保署的最新研究却对天然气标上了种种问号,天然气是应对气候变化最快捷的解决方式吗?如果从天然气的生产到使用周期来看,它的污染量又是多少?

  天然气支持者认为,天然气的温室气体排放量比煤炭少了50%,它是通往更清洁的能源道路的重要一步。但是这些预计都是基于排气管或是烟囱的排气量,并没有包括甲烷或者其他污染物,而这些物质在天然气开采、运输途中都会产生。

  美国环保署最新分析认为,管道阀门未拧紧所造成的甲烷泄漏量为早前估计的两倍。水力压裂法所排放的甲烷量也比早前的报道高出9000多倍。如果这些排放量也算进去,那么天然气也只比煤炭清洁25%,甚至更低。

  即使算上这些新的分析数据,天然气的环保性还是比煤炭好。但是如果天然气盈利不理想,政治呼声也将越弱,这样一来,敢投资这个行业的商家也将有限,因为说不定哪一天政府就放弃对它的长期支持了。

  甲烷是天然气的主要组成成分,同时也是最强有力的温室气体,其对气候变化的影响远超过二氧化碳。近期一项最重要的资讯显示,每吨甲烷造成全球暖化的威力,比二氧化碳高出25倍。要测量出天然气开采过程中所排放的温室气体,这还有挑战。温室气体包括二氧化碳、甲烷、丙烷以及其他一些不知名的气体,他们都将造成气候变化,为了标准化命名,这些气体都被称为二氧化碳当量。

  天然气开采过程中,温室气体排放量到底是多少,我们还需要了解,这很重要,因为奥巴马政府认为,天然气是通往能源法案的重要武器。美国政府和国会不仅仅是在寻求一个稳定、独立的能源供应,也是在寻找应对气候变化,减少温室气体排放的良方。

  据美国环保署统计,由于管道阀门不紧,每年都有数十亿立方英尺的温室气体会因此排入大气中。而据世界银行统计,天然气钻井平台作业时所泄漏的甲烷占到了人为因素甲烷排放量之首。随着天然气开采量的加大,美国环保署预计未来这一排放量将急速增加。

  当科学家们从天然气的整个过程来看待它的排放时,天然气的优点也就显得没有那么突出了。如果能够提高能效,那么情况会有所好转。但是,美国运行的1600个天然气发电厂中,有一半的能效都处于最低端。对此,美国卡耐基梅隆大学教授包丽娜表示,在美国环保署此次大幅修改数据前,这些工厂的清洁度只比燃煤发电厂高出32%。目前,美国环保署已经将排放数据翻番,天然气自身优势也将更小。在新数据下,美国中等规模的天然气发电厂的清洁度比燃煤发电厂高出40%。

  有些专家认为,天然气和煤炭之间的污染差可能将进一步缩小。这部分是因为,天然气、甲烷中的污染物比其他温室气体的要多得多。科学家们也正在研究天然气对气候变化的影响。但是,到底排放出了多少甲烷,要具体检测还是有困难的。

  同时,美国的天然气行业正在极力寻求政府的补贴和担保,以保证天然气是美国能源中不可缺少的一类产品,并为近年来发现的巨大天然气储量创造市场。天然气开发商预计未来将有更多发电厂靠天然气来发电,靠天然气发动的汽车以及其他计划也将涌现,这样就能在未来数十年中保证美国对天然气的依赖。

  美国杜克能源公司首席执行官詹姆斯·罗杰表示,盲目地依靠天然气只会让美国转而投向这一种化石燃料,这并未能改变气候变化的命运。杜克能源公司是美国最大的电力提供商之一,该公司一半的电力源自煤炭,但是罗杰同样支持碳排放与交易法案,希望以此来限制温室气体排放。罗杰表示,“如果天然气的排放量被证明只比煤炭高出10%到20%,如果这是真的,那么天然气并非灵丹妙药。”

  从气候变化的角度来看,核电的污染性不及天然气,但是它造价高,并且美国民众对此还有疑虑。所谓的清洁煤可能会起到作用,但是目前技术进展很慢,并且未被证实,这至少还需要15年的时间。虽然风电、太阳能这样的可再生能源发展迅速,但是他们造价很高,在未来数年中也不能占到发电燃料的大比重。

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