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繁星满天的夜空。据新研究估计,银河系内共有大约500亿颗行星。

适居区。适居区据信可支持生命存在,位于这一区域的行星达到近5亿颗。

“开普勒”任务星场,展示了开普勒望远镜负责探测的银河系区域。

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  英国《每日邮报》报道,根据美国宇航局科学家对第一次银河系行星数量普查做出的估计,银河系内的行星数量是一个天文数字,至少达到500亿颗,其中有大约5亿颗座落于所谓的“金发姑娘区”,也就是适居区。这一地区的温度既不太高,也不太低,允许生命存在。

  这些数字根据美国宇航局开普勒望远镜的早期观测发现得出。“开普勒”任务为期3年半,现在已服役近2年时间,耗资估计达到6亿美元。“开普勒”任务首席科学家威廉姆·博鲁茨基表示,科学家根据这架望远镜第一年搜寻一小片夜空时发现的行星数量估计恒星拥有行星的可能性。开普勒望远镜是在这些行星位于地球与其所绕恒星之间穿过时发现它们的。迄今为止,开普勒望远镜已经发现1235颗候选行星,其中有54颗位于可能存在生命的适居区。

  开普勒的主要任务并不是观测和分析个体行星,而是为天文学家提供行星数量的线索,尤其是我们的银河系可能存在的潜在适居行星。利用这架望远镜在观测四百分之一夜空区域过程中获得的数据,科学家推断出整个银河系的行星数量。博鲁茨基及其同事指出,二分之一的恒星拥有行星,二百分之一的恒星拥有位于适居区的行星。在19日于华盛顿举行的美国科学促进会年度会议上,他们公布了这些数字。

  博鲁茨基表示,这是最保守的估计,因为这些恒星可能拥有不止1颗行星,除此之外,开普勒望远镜还没有观测到距离这些恒星更远的行星。天文学家指出,如果开普勒望远镜距离地球1000光年,并且在观测太阳时发现金星穿过,那么它同时看到地球的几率只有八分之一。为了估算银河系的行星总数,科学家已将观测到的频率应用到估算银河系的恒星数量上。

  科学家多年来一直认为银河系存在1000亿颗恒星。2010年,耶鲁大学的一位科学家指出实际数量更接近3000亿颗。已退休的宇航局天文学家史蒂文·马兰对此项研究大为称赞。他指出,无论是哪一种情况,美国行星学会创始人卡尔·萨根的观点都是正确的,他认为银河系内存在数百亿个行星。

  我们的银河系已然如此,整个宇宙的行星数量更是一个超乎想象的数字。科学家认为宇宙内存在1000亿个星系。博鲁茨基指出这些新的计算结果促使整个世界将目光投向其他可能存在生命的星球。他说:“问题是他们为何不造访地球?至于答案吗?我不知道。”

  银河系行星“人口普查”四大发现:

  1.据科学家预测,10.5%的恒星样本系统内存在绕其轨道运行的类地行星。这种行星的直径在地球的50%至125%之间。

  2.7.3%的恒星系统内存在超级地球。这种行星的直径在地球的125%至200%之间。

  3.20.8%的恒星系统内存在类海王星行星。这种行星的直径在海王星的2至6倍之间。

  4.5.2%的恒星系统内存在类木行星。这种行星的直径达到木星的6倍以上。

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