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  美国宇航局新一代的火星车——“好奇”号,已经在其位于加州的喷气推进实验室基本完成了。它将于今年秋天投入使用,“好奇”将花费8个月的时间前往火星,参加执行火星科学实验室(MSL)任务,包括登陆这颗红色行星,收集对微生物生存有利环境的线索,收集过去或现在火星上是否有生命存在的证据。

  说起火星车,大家一定还记得前辈“勇气”号和“机遇”号。当初它们在火星表面着陆时,采用的是“沙滩球”方案,就是火星车用气囊包裹着,靠气囊弹跳的逐步降低,最后着陆。但是“好奇”号却不能沿用这个方法,因为它体积太大了,有约3米长,还没算上能伸长的机械臂。要让这样的大个子反弹后落地,不管是火星发烧友,还是美国航天局和下属机构的探测车团队,都会极力反对的。

  那么用降落伞成吗?也不行,因为火星周围没有足够的大气圈来支持降落伞,单靠降落伞难以保证火星车能有效地降速、着陆。

  喷气推进实验室的工程师们想出了一个“混搭”方案,把降落伞、火箭的动力减速都用上,并借助留空的“太空吊车”,实现珍贵火星车的着陆。

  最近公布的视频画面披露,“好奇”号将以2万公里的时速进入火星大气圈,其阿波罗计划式的热保护罩确保它不至燃烧。首先,打开降落伞让它减慢一点,接着通过火箭的动力减速进一步降低速度。然后,着陆器在空中“悬停”,起到太空吊车的作用,将“好奇”号火星车从着陆器上吊运到火星表面,实现着陆。这是以前从未尝试过的新方法(如图是艺术家的演绎)。

  太空吊车方案是否真能像视频那么奏效,研制团队颇有信心,火星发烧友们热切关注。留给“好奇”号的发射窗口期是今年11月25日到12月18日,让我们祝福它一切顺利吧。

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