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波音公司的“乘员太空运输-100”飞船系统(CST-100)

这是SpaceX公司研制的猎鹰号火箭发射时的情景

内华达山脉公司“追梦者”载人飞船在太空飞行效果图

  这是蓝色起源公司演示的垂直发射型圆锥载人飞行器设计概念。照片拍摄于2006年11月13日进行的一次测试飞行中

  北京时间4月21日消息,据美国太空网报道,美国宇航局近日向4家私人企业拨款2.693亿美元,招标开发一款新型商业运载飞船和配套的火箭系统,用于将宇航员送上国际空间站。

  本次(4月18日)已经是美国宇航局依据其“商业人员运载器开发计划”(CCDev)进行的第二轮拨款。这一项目的目的是鼓励并刺激美国民间私人工业界涉足可靠的载人航天设备产业。这4家公司和美国宇航局之间签署的此项协议将一直持续到2012年5月份。

  以下是此次招标中涉及的4家私营企业:

  (一)波音公司(The Boeing Company,休斯顿),将获得最大的一份拨款,金额达9230万美元。

  波音是美国宇航局的长期合作伙伴,也是美国航天飞机项目和国际空间站建造工程的主承包商。波音公司将使用这一笔款项进一步完善其“乘员太空运输-100”飞船系统(CST-100),从而进入初步设计评估阶段;

  (二)太空探索技术公司(Space Exploration Technologies,加州霍索恩),即著名的SpaceX公司。该公司将获得7500万美元的资金进一步开发它的火箭和载人太空舱技术;

  SpaceX公司已经两次成功发射猎鹰号火箭(Falcon 9),最近的一次发射是在去年的12月,上面搭载了其“天龙”号载人太空舱的原型。该公司由互联网投资人艾伦·马斯克(Elon Musk)创立,他也是著名在线支付平台“贝宝”的联合创始人。

  (三)内华达山脉公司(Sierra Nevada Corp,科罗拉多州路易斯维尔)获得了8000万美元用以继续完善其“追梦者”(Dream Chaser)载人飞船的开发,从而进入初步设计评估阶段。该飞船设计乘员人数达到7人。“追梦者”是一种有翼飞船,按照设计将安装于一次性使用火箭的顶端发射升空。

  (四)“蓝色起源”公司(Blue Origin,华盛顿州肯特市),将获得2200万美元进一步开发其飞船和逃逸系统。“蓝色起源”公司由亚马逊购物网站创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)创立。目前正致力于开发一种圆锥形垂直发射运载器“新谢帕德”(New Shepard)。

  填补空白

  美国宇航局的CCDev计划是在今年晚些时候航天飞机全部退役后,逐步实现载人航天商业化努力的一个步骤。在航天飞机正式退役之后,美国将暂时依赖俄罗斯的宇宙飞船往返国际空间站,但很快便将逐步过渡到依靠自己国内的私人公司提供的运载服务。而此次宇航局对于民间私人开发载人航天运载器的资助便体现了这种弥补航天飞机身后留下空白的意图。

  美国宇航局局长查尔斯·博尔顿(Charles Bolden)表示:“我们决心使用美国制造的飞船将美国宇航员安全送入太空并带回地面,逐渐摆脱对国外飞船的依赖。此次的资助和整个计划是宇航局借助美国强大的民间创新能力获得进入太空能力的一个举措,这将使我们能腾出手来,集中力量发展深空探测。”

  此次进行的是第二轮资助,目的主要是帮助各参与竞争的公司完善他们的飞船及相关系统设计概念,并进一步开发他们配套的飞船和运载火箭系统。

  美国宇航局希望能在2015年左右进行新型飞船的测试飞行,但是一切最终还是要取决于各开发公司技术团队的研发进度,以及各自系统的安全性。

  负责美国宇航局这一项目的爱德华·曼格(Ed Mango)在一场新闻吹风会上表示:“安全问题是决定何时进行测试飞行的最关键因素。这是我们的最优先指标。”

  竞争激烈

  美国宇航局商业飞船开发项目代理主管菲尔·麦克奥利斯特(Phil McAlister)称,在此次第二轮资助评估过程中,美国宇航局一共收到了22份设计方案。

  经过初审,今年2月,宇航局专家组和其中的8家公司进行的会晤。这8家公司是ATK公司,蓝色起源公司,波音,Excalibur Almaz,轨道科学公司,内华达山脉公司,SpaceX公司,以及联合发射同盟(ULA)。会议上宇航局分别和这些公司进行了相关技术细节的讨论。

  麦克奥利斯特说:“这是一个非常激烈的竞争过程。我们对于每一个收到的方案所蕴含的技术天才都印象深刻。但现在既然选择已经做出,宇航局将把重点放在和这些入选的公司进行下一步的联合开发方面。”

  麦克奥利斯特同时还鼓励那些没有能在本轮资助中入选的企业不要灰心,而应继续对他们的方案进行完善。他表示,那些没有入选的企业还有机会,宇航局下一轮的资助计划对他们仍将完全敞开大门,他们仍然可以再接再厉,加入新的竞争。

  CCDev项目始于2009年,第一轮资助计划涉及总金额达5000万美元,那一轮争夺中最后胜出获得资助的公司是:波音,内华达山脉,蓝色起源以及联合发射同盟。

  不过SpaceX和轨道科学公司都各自和宇航局签署有独立的合同,开发新型货运飞船,用于在航天飞机退役之后向国际空间站运送物资。

  根据美国宇航局和SpaceX公司之间签署的一份价值16亿美元的合同,在2016年前,SpaceX公司将为美国宇航局提供6次飞往国际空间站的货运飞行服务;而轨道科学公司也获得了来自美国宇航局价值19亿美元的合同,内容是使用该公司开发的天鹅座飞船和金牛-2火箭系统执行8次向国际空间站运送物资的飞行服务。(晨风)

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