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  随着科学家对化石的研究和基因科学的进展,人类过去的进化进程正逐渐被揭示出来。但这种进化的未来又将向何处去呢?目前有丰富的迹象表明,人类仍在进化之中。但是人类是否会沿着许多科幻作品中所描述的那样进化下去却是令人怀疑的。

  许多科幻作品都曾认为,未来的人类的头部会变得很大,以容纳增大的大脑,“但这种说法丝毫没有根据。”《未来进化》一书的作者、西雅图华盛顿大学古生物学家彼德 沃德说,“如果你曾经生过孩子或者目睹过分娩过程,你就会明白,人类大脑尺寸在解剖学上已经逼近了极限——我们的大脑已经导致了分娩方面的问题,如果人类大脑继续增大,那么就会有更多的母亲死于分娩。所以从进化选择方面说,这种趋势不会继续下去。”

  英国伦敦经济学院进化理论学者奥利弗 库里则支持另一种说法,他认为人类的进化趋势某种程度上就像著名科幻作家威尔斯在《时间机器》中所描写的那样,在经历一个较长的时期后会分化成两个亚种—— 一个智力相对低下、矮小丑陋,而另一个则修长高大,更为美观健康,更具智慧和创造力,而后者这些超级人类亚种将最终被无所不能的技术所腐化,变成温驯的动物。

  “那纯属胡说。”沃德说。“怎么可能发生那样的事情?我们难道和洞穴鱼一样吗?在拥有了谷歌之后,我们变得更蠢了吗?人类的智慧是由大量的基因编码来决定的,根本不会丢掉一丝一毫的智力。那种结果根本不会发生。”

  至于人类是否会进化到卡通作品里那样只有4根手指,沃德指出这种猜测“没有根据”,“我们将在很长的一个时期里拥有5根手指。自然选择会怎样作用于人类呢?人体的这类特征不会发生改变——除非有一个非常必要的原因。在进化史上,马的趾数变成一即单蹄是有实际作用的,但我想象不出我们为什么手指会变少。”

《时间机器》中人类演化为埃洛依和莫洛克两个种族。

  沃德认为,在没有外部因素干涉的情况下,人类的外观会由于人种的融合而变得趋同。“我想我们所有的人最终都会拥有巧克力色的毛发和中等身材,极端个体将会消失。当然,毋庸置疑,在谈到人类进化的未来时,我们不能忽视的一点就是,人类过去的改变是基因设计的结果。”

  人类目前已经拥有了无与伦比的技术来指导我们的进化,那就是基因工程。通过使用病毒和其他技术,我们可以在理论上改变我们的基因组。再过一段时间,科学家可能就可以揭示出决定智力、健康、身体素质、寿命以及其他生理特征的基因奥秘,从而创造出类似超级人类那样的后裔。沃德预测基因工程可能是人类新种诞生的原因。

  “我们也许能够创造出寿命高达100-200岁的人类,”沃德说。“如果你知道自己能活那么久,你的整个投资方式都会发生极大的改变。你可以用于投资的资金也会大大增加,而这种经济因素刺激则可能会促使人们在选择伴侣的时候不再选择其他种群,而是改为选择本种群。”根据沃德的推测,一旦人口被割裂,经过足够长的时间并且几乎完全没有相互杂合的条件下,进化也会发生分化。尽管寿命较短的人群可以通过基因工程使其后裔寿命增加,但人类种群之间的杂合仍然会维持较低的水平。“种群之间会产生针对种群杂合的禁忌。当然这是纯粹的推测,但这是我能看到的人类种群变化的唯一方式——除非我们离开这颗行星。”

  另外一种关于人类新种产生的理论就是建立在人类最终离开地球家园的基础上的。“如果想要创造一个新人种,就必须真正地实现人口分化,”沃德说。“倘若我们居住在地球上,这种情况很难发生,除非采用基因技术。但是,如果我们把一部分人口送入太空,让他们在截然不同的情况下进行进化,那么人类新种就有可能出现。”

  离开太阳系所需要面对的各种挑战是非常严峻的,“这意味着我们可能无法定居在其他星球,”沃德表示。“但是通过基因技术改造还是有前途的。”

  除了缩小人类身材以便更好地利用宇宙飞船的生命保障系统,沃德特别提到他的同事、西雅图弗雷德 哈钦森癌症研究中心的马克 罗斯正在进行一项研究,其内容就是通过让人吸入硫化氢而进入类似冬眠的状态。“我们可能事实上已经开始了筛选工作,即选择能够进入冬眠的大脑和神经系统的类型。”

  人类的科技手段可能让人类进化得不再像传统意义上的人类。长期以来,各种科幻作品就一直认为,未来有一天人类也许可以把我们的大脑下载到计算机里,或者定制人类的身体,使之能像宇宙飞船那样工作。“我们正在开启新的与机器相关的进化途径。”沃德以此作为结语。

 

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