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文明搜寻设备艾伦天线阵重新启用

  北京时间8月10日消息,据国外媒体报道,由于获得来自全球成千上万地外文明搜寻爱好者捐助的20万美元的资金,总部位于美国的地外文明搜寻研究所近日重新启用其最先进的外星信号监听设备--艾伦天线阵。

  地外文明搜寻研究所首席执行官汤姆-皮尔森表示,“尽管我们还没有完全解决问题,但我们每一个人都对此资助表示高兴。”在2011年4月,地外文明搜寻研究所由于资金短缺而被迫停止使用艾伦天线阵。艾伦天线阵位于美国加利福尼亚州北部,是一个由42台天线组成的射电天线阵,由地外文明搜寻研究所和加州大学伯克利分校合作维护。今年,加州大学伯克利分校相关项目预算资金的减少对艾伦天线阵的正常运行造成了沉重的打击,不仅扩建计划被搁置,甚至连已经开展的外星文明搜寻工作也被迫暂时停止。

  自1993年美国宇航局不再对搜寻外星文明项目设立预算后,地外文明搜寻研究所仍然持续活跃于这一领域,并成为搜寻外星无线电信号的主要力量之一。艾伦天线阵由微软创始人之一保罗-艾伦等人出资兴建,因此也以保罗-艾伦的名字命名。如果按照原设计方案,艾伦天线阵建成由350台天线组成的大型天线阵,那么它将是世界上首屈一指的射电望远镜。然而,由于资金问题,这个“如果”成为了一个未知数。事实上,直到上周捐助资金未到位之前,艾伦天线阵能否重新启用,还真的无法确定。

  在艾伦天线阵被封存后,地外文明搜寻研究所和许多爱好者在网络上发起了一场名为“SETIstars”的募捐运动。募捐运动自6月份发起后,截止8月3日共收到捐款高达20万美元,这一数额也是艾伦天线阵能够重新正常运行所必需的资金。此后不久,地外文明搜寻研究所又陆续收到了4000多美元的捐款。

  皮尔森表示,研究所项目经理和科学家们正在制定详细的计划,艾伦天线阵预计于9月份重新开始科学探测。皮尔森介绍说,“我们认为,我们即将走出冬眠期,在接下来五个月内将能够正常运行。在这段时期内,我们还将制定2013年计划。”

  不过,皮尔森也承认,要实现艾伦天线阵长期正常运行,还需要大量的资金投入,其中包括持续不断的捐款以及从其他方面获取的资金。地外文明搜寻研究所希望美国空军能够租用艾伦天线阵用来监视在轨道上运行的可能对国际空间站和其他卫星构成威胁的太空垃圾。皮尔森解释说,艾伦天线阵在白天能够帮助空军监视太空垃圾,在夜间可以用来搜寻外星信号。据皮尔森介绍,地外文明搜寻研究所正在千方百计地削减艾伦天线阵的运行成本。“在没有加州大学伯克利分校合作的情况下,我们需要转变新的运行形式。”

  地外文明搜寻研究所的科学家们希望,艾伦天线阵将能够监听到来自由美国宇航局“开普勒”行星探测任务所确定的行星系统的信号。地外文明搜寻研究所已经建立起一个名为“setiQuest”的募捐网站,而“SETIstars”募捐运动仍将继续接受捐款。

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