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  “SMURF(蓝精灵)”对某一年龄段的人有着特殊的魔力,他们可能已经去电影院围观过这些头戴白袜的小蓝人了!但你也许想不到:对某些科学家来说,SMURF是他们每天都要研究的东西,不过这里的SMURF其实是指Smad Ubiquitination Regulatory Factor,翻译成中文叫“Smad泛素化调控因子”。几个英文单词取首字母,就简写成了SMURF。其实它和“蓝精灵”一点关系都没有。

  是不是很巧?一点都不巧!科学家是故意的!相信你已经注意到了,按照正常的英文缩写规则,这种“什么什么因子”应该被缩写成“SURF”才对。但是经过科学家“妙手修改”,它被硬生生凑成了这个卡通人物的名字。你不信?下面这张图是从一篇货真价实的英文科学文献中复制出来的。 [1] 喂喂!右边的蓝色小人是什么啊!还有左上角为什么会有阴阳图案呀!论文作者你是一个爱好东方文化的卡通迷吗?

基因起个卡通名

  在那山的那边海的那边,有一群研究果蝇的科学家。果蝇是一种身体很小、繁殖很快的昆虫。人类对它的研究非常透彻,它的基因已经全部被发现,一共有大约13600个。在对这些基因进行命名时,果蝇界的科学家充分发挥了游戏精神。基因命名标新立异,几乎成了果蝇界引以为豪的共识。上文的“蓝精灵”基因就出自他们的手笔。

  1978年,科学家发现了果蝇的一个基因。它如果失去功能,果蝇胚胎就长满小突起,跟刺猬似的。于是科学家把这个基因命名为“ hedgehog ”(刺猬)。后来的他们又在哺乳动物中寻找这个“刺猬基因”,先后发现了“ desert hedgehog ”(沙漠刺猬)和“ Indian hedgehog ”(印度刺猬)。如果说以刺猬物种命名还算规矩,下一个被发现的基因“ sonic hedgehog ”(刺猬索尼克)就真让人无语了。(这几个基因都和“刺猬”这种动物没有关系,只不过它们彼此在基因序列上具有“同源性”,因此被命名为相似的名字。)

基因也有一家子

  大部分时候,我们可以从基因的名字上推测出它的功能。果蝇中有一个基因,如果出现异常,果蝇就成了无眼蝇。因此这个基因被命名为 eyeless ,意思是“无眼”。别的动物也有 eyeless 这个基因,但名字不同。在小鼠里它被叫做“ Small eye ”(小眼睛),在人类则叫“ Aniridia ”(没虹膜)。顾名思义,我们一听就能知道这些基因失常后出现的毛病。

  但也有很多科学家无视这个“潜”规则。我们知道,果蝇的眼睛是复眼,由很多小眼组成。每只小眼含有8个细胞,其中第7号专门感受紫外光。有一个基因名叫 sevenless (直译为“无七”)。它的功能我们一猜便知:如果这个基因出现异常,果蝇就失去了第7号细胞,无法对紫外线做出反应了。

  但是随着进一步研究,好玩的事情来了。科学家接着发现了“无七”的“配体”,它与“无七”结合,会在细胞中激发一系列变化。于是这个“配体”被命名为 bride of sevenless (无七的新娘),简写为 Boss (老板)。显然科学家都很清楚夫妻俩该谁当家。

  还没完。“无七”和新娘结合后,还会为细胞带来 son of sevenless (无七的儿子)和 daughter of sevenless (无七的女儿)。看这一大家子,真是其乐融融。(“无七的儿子”表示反对,因为它的英文简写是“ sos ”……)

工作狂和艺术家

  果蝇的生物节律基因命名也有亮点。和人一样,果蝇在清晨和傍晚比较好动。这种生物钟现象也是受到基因控制的。在果蝇中发现的第一个调控生物节律的基因被命名为 period (意思是“时期”)。另一个基因出现异常后,果蝇的生物节律会被打乱,于是它被命名为 timeless (意为“没有时间观念”)。之后, cycle (循环)和 clock (时钟)浮出水面。最后,科学家又找到 shaggy (蓬头垢面)这个基因,它出现异常后,果蝇的生物钟就会被加快为20小时一天——忙忙碌碌,连脸也没空洗了。

  科学家中也不乏艺术爱好者。有一次,一位科学家从显微镜中看果蝇突变体的翅膀,惊呼:“太美了!”这些突变体翅膀上的毛不像野生果蝇那样整齐,而是像梵高画笔下的星月夜一样打着旋儿地排列,“干脆把这个突变的基因叫做 van gogh (梵高)吧” ! [2]

基因命名真能如此写意?

  果蝇界的科学家玩得很high,还经常嘲笑线虫界和人类界没有想象力。特别是细胞学家,他们竟然把一组蛋白质“cluster of differentiation”简单地命名为CD1、CD2、CD3、CD4……你以为你在刻光盘吗?

  然而,虽然“蓝精灵”、“蓬头垢面”这样的名字用在果蝇身上格外可爱,可一旦科研遇上了医学就不好玩了。你想想,如果你是医生,怎么跟病人解释他们的“刺猬索尼克基因”突变了?怎么解释 lunatic fringe (极端狂热者)、 head case (疯子)、 one-eyed pinhead (独眼儿)、 faint sausage (晕菜香肠)等基因出现异常?

  有的科学家正在商讨怎么把这些基因重新命名。不过也有人最开始就表现出前瞻性。有个基因名叫 single-minded (脑子一根筋),这个基因的突变会影响果蝇的神经细胞,让果蝇两束神经合并成一束。本来科学家想把这个基因叫做 simple-minded (头脑简单),但有人突然想到,万一人类也存在这个突变,并且导致先天智力失常的话,起“头脑简单”这个名字无疑是具有冒犯性的。因此科学家决定换用前面那个更接近于“陈述事实”的名字。事实证明这个担心一点也不多余,后来人们真的发现了导致先天愚型的“唐氏综合症”,其病因与“脑子一根筋”基因密切相关。

  除了不能冒犯病人,基因命名还必须“政治正确”。1963年,科学家发现一些雄性果蝇特别喜欢“追求”其它雄性,他们管相关基因叫 fruity (在英文俚语中有“同性恋”之意,有歧视的意味)。后来敌不过群众纷纷抗议,这个基因被改为 fruitless (无果实),用来描述突变果蝇 “没有结果的爱情”。

  如此可见,基因命名技巧多,且众口难调,既要如“蓝精灵”一样好玩好记,也不能没有人道精神。尽管限制重重,还是有很多基因的名字设计得十分有趣。以下表格中,左栏是果蝇中的一些基因的功能描述,或者基因异常后生物的性状;右栏是这些基因的名字。你能看出些道道吧?

基因异常后生物的性状基因名
神经元轴突向错误的方向生长 lost in space (迷失太空)
麻醉后,腿部会不停颤动 ether a go-go (乙醚阿哥哥,一种舞蹈)
雄性性交时间缩短为60% coitus interruptus/coi (性交阻断)
学习困难 dunce (笨学生)
寿命延长一倍 i‘m not dead yet/Indy (我还没死)
幼虫身体透明 glass-bottom boat (瓶中船)
面部毛发增多 groucho (粗俗的人)
对重力的响应出现问题 yuri (尤里,前苏联宇航员尤里 加加林)
身体变小 lilliputian (小人国)
缺乏协调性 inebriated (醉酒)
缺少纺锤极(spindle pole,pole也有地极之意) scott of the antarctic (《南极的司各脱》,电影名)
决定神经细胞分化命运 hamlet (哈姆雷特)
只有8个卵泡(正常为16个) half pint (半品脱)
没有外生殖器 ken and barbie (肯和芭比)
与asp基因共同作用产生致死效果(asp又有蝮蛇之意) cleopatra (克利奥帕特拉,即埃及艳后,死于毒蛇)
雌雄果蝇性交后身体无法分离 stuck (卡住)
发育不良 maggie (麦琪,美国卡通《辛普森一家》中的婴儿角色)
缺少翅上毛发 kojak (科杰克,影视剧角色,光头侦探)
没有后代 tudor (都铎王朝)
盐摄入增加 lot (罗德,圣经中人物,妻子变为盐柱)
碰撞后会麻痹 technical knockout (技术击倒)
低温下会麻痹 out cold (不省人事)
对酒精非常敏感(容易出现类似醉的表现) cheap date (酒吧中容易被搭讪的女子)
大脑出现许多空洞 swiss cheese (瑞士奶酪)
腿部畸形 vulcan (伏尔甘,希腊神话中瘸腿火神;也译作瓦肯,《星际迷航》中史巴克即是瓦肯人)
没有心脏 tinman (铁皮人,出自“绿野仙踪”)
幼虫困在卵中,无法挣脱而死亡 amontillado (阿芒提拉多,一种酒。爱伦 坡的小说《阿芒提拉多的酒桶》中描述了将人封入墙壁中杀害的情节)
一些细胞不受控制地分裂 tribbles (《星际迷航》某一集中可以不断分裂的小毛球)

  参考文献

[1] A New Smurf in the Village. K. Arora and R. Warrior. Developmental Cell. 2001 Octomber; 1(4): 441-442.
[2] Van Gogh: a new Drosophila tissue polarity gene. J Taylor, N Abramova, J Charlton, and P N Adler. Genetics. 1998 September; 150(1): 199-210.

 

 

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