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开启百年星际舰队计划

  星际舰队这个想法,目前看来似乎只存在于科幻作品中,如果人类真的要打造能够进行星际旅行的舰队,该怎么开始?现实中,真的有一个机构在考虑这个问题了。美国国防部高级研究机构计划局开启了一个百年“星际舰队”计划,打算用100年的时间来实现这个科幻梦想。这个美国军方的机构,是世界上最“科幻”的研究所了,过去的半个世纪,有过各类看似疯狂的科研想法,也正是这些想法,促成了互联网、GPS等新兴技术的诞生。

  50万美元奖励“点子”

  如何打造一艘星际舰队?这听上去像是科幻电视剧中的开场白,但美国国防部高级研究机构计划局(DARPA)是真真切切在思考这个问题。这个研究机构隶属于美国军方,也只有他们,会产生这些疯狂的科幻变现实的念头,同时,也有着足够的资金来实施。

  DARPA与美国航天局(NASA)合作,将从今年秋季开始开展百年星际舰队的种子计划,其首先给出了最高达50万美元的奖励,任何机构,只要能证明自己可以开发必要的技术来推动星际旅行,不管是什么技术,只要是个好的点子,DARPA都会给其这笔奖励。

  当然,这些技术不能是科幻的想法,得是实实在在的现实科研能力,DARPA的官员还将举行一次研讨会,要求各类天文物理学家、工程师甚至科幻作者前来一起脑力大爆炸,寻找实现人类星际旅行梦想的方式。

  目前,报名已经截止,DARPA将在今年11月份公布获奖的“点子”。

  这只是一个初始,NASA现在已经给这个项目投入了10万美元,而DARPA更是投入了100万美元,这只是起步投资。

  美国航天局亚美斯研究中心主任西蒙说,“百年星际舰队”的主要目的是为了在一百年之内,能够把宇航员单程送到其他星球上去。之所以是单程,是因为星际旅行的主要花费,还是在把宇航员送回来上。

  想法始于科幻

  DARPA战略技术办公室总监大卫·内兰德在接受采访时表示,当他三年前刚到DARPA的时候,就想寻求一批新的科学家和工程师,推动更近一步的科研,但此时他还没想到具体什么技术,之后,他读到了海勒因等科幻大师的作品,其中一篇故事名为“行星的时代到了”。

  大卫说,这个故事中,作者提到了一个基金会,将资金投于其他人都不愿投资的地方,比如,星际旅行。“这个故事中,他们成了星际旅行之父,所以我并不是从无到有产生了这个想法。”

  之所以要设定100年的期限,同样也是受了科幻小说的影响。大卫说,凡尔纳的小说《从地球到月球》中,设定了一个人类可以建造巨型大炮,将人打上月球的未来,这本书影响了之后几代人对太空旅行的看法,100多年之后,人类真的登上了月球。

  “所以我觉得100年的时间框架还是挺好的,”大卫说,“我们现在还不一定知道答案,但我们至少知道该问哪些问题,就像凡尔纳一样。”

  大卫说,这个计划并非只是关于如何建造一艘星际飞船,而是在这个想法下推动更多的科技发展,可能是一种新的计算机算法,或新的物理学或数学,新的哲学宗教观等。

  但真落实到科学上,实现星际旅行要克服的障碍还有很多,最首要的问题是得考虑如何制造人工引力,这样,宇航员们才不会在太空6个月后肌肉萎缩。此外,还有如何为宇宙深处的宇航员生产食物等必需品。

  “这份研究的初衷是为了让学生、研究人员、学者和大众重新产生好奇,考虑‘为什么不呢?’”DARPA在公告中写道。

  疯狂实验改变世界

  如果说目前世界上哪个科研机构和科幻最挂钩,美国国防部高级研究机构计划局恐怕当之无愧。

  这个机构在冷战中应运而生,最初目的是为了开发技术对抗前苏联的人造卫星,而这个机构从诞生第一天开始就注定充满了科幻的色彩。

  因为有着美国国防部的坚挺资助,其进行了很多看似疯狂的先锋科研项目,很多实验听上去就像是阿西莫夫科幻小说中的内容,然而,这些内容很多还真的成了现实,改变了世界,来自DARPA最有名的技术,就是互联网和GPS系统。

  成功的“疯狂”项目

  互联网

  如果没有DARPA在60年代开创的“阿尔帕”网络,互联网不可能有今天。当时的设计想法是,为军方制造一个通讯网络,可以把被摧毁的部分“自我修复”。这是世界上第一个直接传送数据的网络,并最终演变成了今天的互联网。

  GPS

  这就是人们十分熟悉的全球定位系统。如果没有全球定位系统,今天可能很多人都会迷路,但在今天的卫星定位系统之前,是五个DARPA的卫星组成的系统,其最初从60年代开始操作,最初是帮助美国海军进行定位。

  世界上最快的飞机

  DARPA从冷战军备竞赛开始就研制“猎鹰”战机。其计划让“猎鹰”战机以每小时1万4千英里的速度飞行,这相当于声速的20倍,可以只花12分钟就从纽约飞到洛杉矶。当然,DARPA最终还得决定,这些战机要飞往哪儿。

  更佳的人体外骨骼

  DARPA也在研制“人体负重装备”,它就像《钢铁侠》漫画中描述的那样,可以让一个士兵在长距离跋涉中负重超过200磅的物品,这个液压电力驱动的机器人外骨骼,曾被《时代》杂志称为“2010年最佳发明之一”。

  语音翻译

  很少有人知道,语音翻译也是DARPA的“杰作”。今天一些消费者可以用上直接的语音翻译,虽然还没有开始大规模运用,准确率也仅为50%,但最初,是DARPA在伊拉克战争中资助开发帮助美军进行翻译的。

  认知计算

  在DARPA资助下,IBM公司和一些大学的研究者正在参与开发模拟人脑的计算机芯片。这些认知芯片可以最终模拟人脑的感知、认知、互动和认识能力,而这些能力,正是目前人脑优于计算机的地方。

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