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望远镜阵列示意图

  来自全球20个国家的科学家正在计划建造全世界规模最大的射电望远镜阵列。一旦建成,它将可以帮助科学家们了解行星和恒星的形成过程,以及对宇宙暗能量之谜进行探测,甚至还可以对外星人信号进行监听。

  这个巨型射电望远镜阵列名为“平方公里阵列”(Square Kilometre Array,以下简称“SKA”),由数千个巨大的碟型天线组成,其地区跨度达1900英里(约3057公里),启动后将在太空形成覆盖面积约1平方公里的信息采集区阵列。SKA的灵敏度将比目前地球上任何已有的射电望远镜要高出50倍,运行速度也将提高1万倍。整个工程造价预计将达到13亿英镑(约131亿人民币)。

  来自英国科学和探索中心协会的伊恩·格里芬(Ian Griffin)博士称,“SKA项目将会成为科学家研究天文学、物理学以及宇宙学的有力工具,有可能会让人类对于宇宙的了解产生根本性的转变。如此巨大面积的望远镜将会揭示大量的有关银河系的信息,还可以帮助科学家检验相对论,研究黑洞,以及宇宙早期的历史等。”

  此外,科学界还普遍认为,SKA项目将是人类在太阳系外寻找外星生命最好的工具,同时还可以对他们进行监听。SKA碟形天线的灵敏度是迄今为止最高的,将可以对来自太空的电磁辐射进行有效的检测。科学家称,SKA甚至可以捕捉到50光年外一架飞机发出的雷达信号。SKA阵列中包含有可自由转动的望远镜,因此它可以对天空中任意一片区域进行观测,还能够同时扫描多个区域。

  科学家还表示,SKA将会从宇宙中获取海量的信息,每秒钟产生的数据量有数贝脱比特(Petabit,1贝脱比特相当于10的15次方bit)之多,或者相当于目前全球互联网流量的100倍。每天产生的数据量甚至要用1500万个64G的iPod才可以填满。构建这样一个网络所需的光缆数量也是一个惊人的数字,连接在一起的长度可绕地球两周。

  对如此多的海量信息进行处理和筛选也是一个巨大的挑战。科学家称,必须要有一台每秒运行速度达到100万兆次的超级计算机才能满足需求,这比目前世界上最快的超级计算机还要快出1000倍。

  不过,SKA的建设地点还在论证当中,各国间的竞争也非常激烈。最被人看好的提议有两个,一个是澳大利亚西部,另一个是南非的北开普省。SKA项目南非负责人伯尼·法纳罗夫表示:“最为重要的是找到一个受无线电传输干扰极小的地区。如果建造地附近存在任何强广播信号,那就像是在太阳升起时观察天空中的星星一样,会产生很大的干扰。”

  按照计划,整个工程将于2016年开工建设,在2020年年底前完成第一阶段施工,全部工程将在2024年完成。目前,由7座直径16米的碟形天线组成的SKA项目原型正在南非卡鲁沙漠中接受测试。

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channelId 1 1 多国建世界最大望远镜阵 能监听外星人信号 1 来自全球20个国家的科学家正在计划建造全世界规模最大的射电望远镜阵列。一旦建成,它将可以帮助科学家们了解行星和恒星的形成过程