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  新华社电 9月以来,失去控制的美国“高层大气研究卫星”让人皱起眉头。这个重约6吨的庞然大物可能在9月23日前后坠至地面,究竟砸在何处目前无法精确预计。

  中国空间技术研究院研究员庞之浩在接受新华社记者专访时说,此次卫星撞地球的麻烦本来可以避免。假使在燃料充足时,将卫星引导到不易坠落的更高轨道,或是操控它坠入南太平洋的航天器“坟场”,就不会有今天对地球的威胁了。

  “高层大气研究卫星”是上世纪90年代美国“行星地球使命计划”启用的第一颗卫星,该计划旨在用一系列卫星监测地球环境。“高层大气研究卫星”在2005年失效。后由于燃料耗尽,地面失去对它的控制。

  卫星撞地球威胁并非个案。欧洲航天局在今年9月12日宣布,其掌控的退役观测卫星ERS2号已耗尽了自身燃料,目前在加速下坠,将来也可能造成难题。

  庞之浩说,有关国家应该更加科学地规划,让每个航天器都能“听话”地找到归宿。

  不过,庞之浩说,公众对于卫星撞地球不用过于担心。失控卫星对地面的主要威胁来自于体内的“硬骨头”。部分卫星的关键部件用钛合金等高强度材料制造,而燃料箱的结构设计一般非常坚固,这些部件在卫星坠入地球大气层时难以全部烧毁,残留的碎块会砸向地面。在大多数情况下,这些碎块会落到海洋或荒野等无人区。另外,美国等国家现在已经有能力在碎块坠地前约2小时较准确地预报坠落地点,因此受威胁地区的人员有时间疏散或躲避。

  庞之浩说,目前有5种控制航天器坠地威胁的方法:

  一、把退役航天器转移至不妨碍其他航天器运行的轨道,如远离地球的高轨道;

  二、将退役航天器引导坠入指定海域;

  三、体积较小的航天器可以任其自由坠落,在大气层中完全烧毁;

  四、当航天器坠至距地球很近的太空轨道时,用反卫星武器将其炸成碎片。这种方法通常只对涉密航天器使用,因为如果实施得不好,航天器碎片向上飞,产生更多的太空垃圾;

  五、使用航天飞机等大型载人航天器捕捉退役航天器,带回地面。但由于美国航天飞机退役,目前这种方法已经无法实施。

  随着未来技术的发展,人类也有可能获得更多手段处理卫星撞地球的麻烦。庞之浩介绍说,有研究者正在尝试用可降解材料制作航天器,以便它们重返大气层时可轻易地“化作青烟”。

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