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  据英国新科学家杂志报道,在数万光年之遥,内核能量耗尽的死亡恒星静静地环绕一颗类太阳同伴恒星运行,虽然这颗死亡恒星已没有“生命迹象”,但它却是一个“宇宙吸血鬼”,逐渐地从同伴恒星那里吸取气体等待合适的时机复活重生。

  虽然这颗死亡恒星(白矮星)已没有“生命迹象”,但它却是一个“宇宙吸血鬼”,逐渐地从同伴恒星那里吸取气体等待合适的时机复活重生。

  数十年之后,它会释放太阳光10万倍的光亮作为死亡恒星再度苏醒的前兆,最终它累积足够的窃取燃料来再度驱动核聚变反应,该恒星会释放超亮光芒许多天,之后再返回至死亡状态数年或者数十年,这一过程反复进行着。

  这仅是它们进入最后阶段的前奏,最后这样的死亡恒星将演变成为超新星,最终完全消失在整个宇宙之中。近期天文学家勘测发现银河系中存在着这样的深度潜伏恒星,它们也被称为再发新星(recurrent nova),最新研究表明这些新星是令天文学家颇感兴趣的爆炸恒星——1a型超新星的“前身星”。

  可揭晓暗能量之谜

  发现这些“前身星”将有助于研究暗能量,暗能量是宇宙中神秘物质,可加速宇宙膨胀。1a型超新星可在第一地点鉴别发现这种神秘物质。所有1a型超新星都是从白矮星演化而来,白矮星作为超新星前身星能够更加精确地测量出暗能量,甚至揭晓其自然属性。

  天文学家搜寻再发性新星已有数十年,该星体首次发现于1913年,但直到19世纪70年代天文学家却很少观测到它们的存在,成为天文观测研究的重点。它们被天文学家视为一种超重白矮星,拥有接近超新星的“引爆点”质量——太阳质量的1.4倍。当白矮星质量增长更大时,它将不再支持其重量,开始坍缩,引发核反应撕碎恒星,演变成为1a型超新星。

  目前仍很难证实再发性新星如何质量变大从超重白矮星过渡为1a型超新星,它们从邻近恒星那里窃取气体,但在它们爆发时也会脱落质量,因此并不清楚总体上它们的质量是增多还是减少。

  质量增加还是减少?

  为了解答这一问题,美国巴顿鲁治市路易斯安那州大学的布拉德利-舍费尔(Bradley Schaefer)分析测量了再发性新星CI Aquilae近2000次爆发事件发生前后的状况。

  较重的一对恒星彼此环绕时会更快,这是由于它们拥有较强的引力,这意味着白矮星损失质量将延长其轨道周期。舍费尔带领的研究小组发现CI Aquilae在爆发之后其15小时轨道周期并未出现显著性变化,考虑到这项观测的精确性,这意味着白矮星在爆发过程中不会失去太阳百万分之一的质量。

  舍费尔推断称,估计再发性新星窃取的质量是爆发损失质量的两倍,因此总体来讲它们的质量是增加的。

  再发新星是1a型超新星的前身

  这项结论具有一定的假设性,这是由于可能存在测量误差,但幸运的是观察力敏锐的天文爱好者们已观测到2-10颗已知再发新星的爆发过程,例如:2010年1月U Scorpii和2010年4月T Pyxidis。

  再发性新星T Pyxidis爆发是一个意外,但舍费尔曾预测再发性新星U Scorpii会死而复生,因此太空望远镜和陆基望远镜持续瞄准这颗星体,他说:“观测到再发性新星死灰复燃是非常令人惊奇的!”

  基于爆发观测分析,以及接下来几年的轨道周期测量数值,将有助于天文学家确定再发性新星是1a型超新星的真实前身。同时,这也是暗能量研究的一大突破,1a型超新星拥有相同的内在亮度,因此它们的视亮度可用于计算超新星有多远。也可使我们评估宇宙加速膨胀的速率。

  掌握产生1a型超新星的属性可帮助研究人员更好地理解它们的变更,更加精确地计算出宇宙膨胀速度。这对于区分暗能量起源的不同理论至关重要。

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