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  在11月12-16日于美国华盛顿举行的神经科学学会年会上,德国马普进化人类学研究所(Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)的神经生物学家薛韦斯(Christiane Schreiweis)报道了他的实验室对语言进化的最新研究结果。

  十几年以前,科学家注意到英国的一家人,其祖孙三代都有严重的语言障碍。进一步的研究发现,这一家族的成员的一个叫FOXP2的基因不能正常工作。所以,当时的研究人员猜测这个基因和语言的产生有关。

  通过比对不同物种的FOXP2,研究人员发现除了人类以外,大多数脊椎动物的基因序列几乎相同。而人类与黑猩猩相比,这个基因编码蛋白中的两个氨基酸发生了突变。如果把人类版本的FOXP2基因转入小鼠中,新产生的转基因小鼠会有更强的学习能力,还会发出不同的吱吱声。解剖学研究显示,转入人类版本FOXP2基因的小鼠大脑神经元有更多的树突结构,说明这些转基因小鼠的大脑神经元可能有更复杂的联系。生理学研究显示,转基因小鼠的长时程抑制(long-term depression)增加,说明这些小鼠有更强的学习和记忆能力。

  马普研究所的另外一位神经生物学家博恩沙因(Ulrich Bornschein)也报告了他的结论。与黑猩猩相比,人类版本的FOXP2有两个氨基酸的不同,其中很可能只有一个是有用的,而另外一个突变似乎没有明显的功能上的意义。这一结论被美国德克萨斯大学西南医学中心的科诺普卡(Genevieve Konopka)证实,因为另外一个看起来没用的突变也发生在狼和狗的身上,但似乎没有让这两种动物变得特别聪明,更没让它们开口说话。

  科学家猜测,FOXP2可以让人类的肌肉产生更加复杂的运动,这样就能够发出更多的声音,如果把这些声音组合起来,就变成了词汇和语句。另外,对FOXP2的研究还有一个很有趣的发现:尼安德特人有着和人类一模一样的FOXP2,说明他们可能也有说话的能力。

编译自:《自然》网站11月18日

导读者:拟南芥

图片:RISER/GETTY IMAGES

 

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channelId 1 1 人类开口说话源于基因突变 1 在11月12-16日于美国华盛顿举行的神经科学学会年会上,德国马普进化人类学研究所(Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)的神经生物学家薛韦斯(Christiane Schreiweis)报道了他的实验室对语言进化的最新研究结果。