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  英国《每日邮报》网站12月23日报道,题:大象神秘的“第六趾”得以证实———这块骨头是笨重的大象保持平衡的关键(记者罗布·沃)

  1706年,苏格兰医生帕特里克·布莱尔解剖了一只在邓迪附近死亡的大象———他对大象的骨骼进行了详尽的描述,这是人类第一次这么做。他注意到,大象有六个脚趾。

  后来的描述改为五个脚趾。并称所谓的“第六趾”,即前大脚趾,不过是一块软骨。

  然而,英国皇家兽医学院发现,第六趾实际上是一块延长的硬骨———类似于其他动物用来固定肌腱的骨头。

  在大象体内,这些“前趾”———在绝大多数物种体内都是很小的骨头———变成了大块的支撑物状结构,与真正的脚趾大小不相上下。

  有趣的是,由约翰·哈钦森教授领导的这个研究团队发现,巨大的前趾是以一种非常奇怪的方式形成的,首先发育为往往被此前的研究忽视的软骨,但在生长后期变为硬骨。

  大熊猫也有额外的“拇指”,用于抓握竹子,等同于大象体内的这块籽骨。

  鼹鼠也有相似的骨头,用于挖掘土壤,不过鼹鼠的这块骨头进化程度更高。

  英国皇家兽医学院的科学家们一开始并不清楚大象额外脚趾的作用。

  不过,他们对死去大象的足部进行了扫描,结果发现“第六趾”是平衡大象巨大身躯的关键。

  这个脚趾有助于将大象足部所承受的重量向上转移到腿骨和踝关节,并且有助于大象保持平衡。

  为了查明这个不同寻常的脚趾是何时进化的,研究人员还研究了大象化石。他们认为,大象与众不同的“步态”一定是在猛犸象和大约4000万年前的大象身上进化而成的,因为当时的大象变得更加依靠陆地生存而且体型变大。

  皇家兽医学院的发言人说:“就我们目前所知,大象是唯一将变大的籽骨用作支撑的动物。其他大型陆生哺乳动物失去了这种骨头,因而从未进化出巨大肥厚的脚掌以及象掌所独有的其他特征。”

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channelId 1 1 科学家找出了大象保持平衡的关键骨骼 1 1706年,苏格兰医生帕特里克·布莱尔解剖了一只在邓迪附近死亡的大象他对大象的骨骼进行了详尽的描述,这是人类第一次这么做。他注意到,大象有六个脚趾