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端粒

  端粒是线状染色体末端的DNA重复序列。形象点说,端粒就像DNA的帽子,保护DNA重要信息不丢失。染色体每次进行复制的时候,末端的DNA总是会发生丢失。为了防止重要遗传信息的遗失,端粒会“牺牲”自我,贡献出自己的片断。长此以往,端粒就会越来越短,一旦端粒被耗尽,染色体也就无法保持稳定,细胞也将走向死亡。所以,端粒的长短往往代表细胞分裂潜力的大小———端粒越短,表明细胞年纪越老,剩余的分裂次数有限;端粒越长,则意味着细胞的活力越强。很多科学家据此推断,端粒的长短与生物的寿命有着重要联系。

  如果你能够提前知晓自己将罹患哪些疾病,甚至能够预知自己的寿命,你会选择坦然面对还是避而不知呢?在基因遗传学飞速发展、基因检测技术突飞猛进的今天,这是一个需要认真思考的现实问题。美国一家公司宣布将推出个人基因组测序服务,而且收费仅1000美元。而英国一项研究则发现,个体生命早期阶段的端粒长度可能有效地预测寿命的长短。

  据英国《每日电讯报》1月10日报道,位于美国康涅狄格州的lon Torrent公司即将把其研发了数年的基因组测序仪Proton投入使用,届时客户只要花上1000美元就能够获得自己的基因组序列图谱。

  Proton测序仪有打印机大小,可以在一天内就绘制出个人的基因组序列图谱。而就在几年前,这还需要花上6到8周的时间。

  尽管该公司也接待个人客户,但公司预计在最近几年中它的客户将以科学实验室为主。实验室将利用Proton获得癌症、自闭症等病患的基因组信息并进行研究,以找出治疗这些疾病的方法。而鉴于目前美国各州都要求新生儿至少要筛查29种遗传疾病,婴儿可能是第一批进行个人基因组测序的群体。

  科学家认为此举会给医药产业带来革命性的变化,并且将有利于疑难疾病的攻克。但他们也担心该项成果可能会被滥用,造成一些意想不到的负面影响,因而提醒世人要谨慎利用通过基因测序所获得的个人遗传信息。

  此外,获得自己的基因组图谱也会给一些人造成困扰。毕竟对于有些人来说,知晓自己天生就具有哪些致病基因并非一件快乐的事情。

  同样,对于那些一出生就被预测寿命不长的人来说,科学的发展的确令人备感煎熬,但科学本身却从来不会为个人而停下前进的脚步。英国《每日邮报》10日报道说,英国一项研究显示,个体生命早期阶段的染色体端粒长度或可预测寿命的长短。

  英国格拉斯哥大学的一组研究人员对99只斑马雀从雏鸟阶段(出生25天)到自然寿命末期的端粒长度进行了跟踪测量,这是科学界首次定期测量个体生命整个阶段的端粒长度。研究结果显示,出生25天时端粒最长的小鸟的寿命最长,由于人类的端粒与斑马雀的“工作”原理相同,研究人员据此得出结论:生命早期阶段的端粒长度在预测人的寿命方面可能准确度最高。

  那么,这是否就意味着你的寿命早在你出生之前就已确定了呢?研究人员并不赞同这种颇具宿命论色彩的看法。该研究小组的负责人莫纳汉教授说:“如果能选择,你当然会希望拥有较长的端粒,但你的生活方式也会对你的寿命产生巨大作用。遗传因素和后天环境谁更重要,这一点很难判断。”

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