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用做厨台的石板中发现了化石

鳄鱼Neptunidraco复原模型和石板

  意大利费拉拉(Ferrara)采石场一直出产民用石板,1955年人们从这些石板中发现了新种史前鳄鱼。这些鳄鱼化石被无意中发现以后,人们开始对该采石场进行保护。在这块保存有史前鳄鱼化石的石板转移到意大利博物馆以前,科学家们对化石进行了大致的的鉴定,确实它属于一种很古老的鳄鱼。直到2009年,科学家决定对这些化石更进一步研究。通过对鳄鱼化石颅骨及部分脊椎骨的鉴定分析,这一史前鳄鱼化石是属于一种距今1.65亿年以前并未发现过的爬行动物,现把它命名为:Neptunidraco ammoniticus。

  该鳄鱼为地蜥鳄科(Metriorhynchidae)中最古老的一员,这一类群是漫游在古老海洋中的一类史前鳄鱼,在距今3000万年时全部灭绝。科学家认为地蜥鳄类与现代鳄鱼的祖先在距今2亿年前开始分化。

  研究人员认为鳄鱼Neptunidraco ammoniticus是完全的海洋捕食者,这与半水栖的现代鳄鱼显著不同。其13英尺(约4米)的身体与现代鳄鱼相似,但它的头颅更趋向流线型,身躯也更符合流体力学,拥有与鱼类和鲨鱼类似的尾部。

  基于以前对地蜥鳄类的研究认识,科学家同样也认为鳄鱼Neptunidraco是有鳍状肢的。意大利博洛尼亚大学(University of Bologna)的古生物学家A. Cau说:“它能很好的在水中生活。从某些方面看来,它更像海豚而不是鳄鱼。”鳄鱼Neptunidraco 和其它海生鳄鱼一样,并没有完全切断与陆地世界的关系。类似鲸鱼和海豚,它们也需要游到海面呼吸,产卵时也像海龟一样需要每年爬到海滩上。尽管用现代的标准来看鳄鱼Neptunidraco确实很可怕,但在史前海洋众多的捕食者中还未属顶级。例如短颈蛇颈龙Liopleurodon能长到80英尺(约25米)。

  地蜥鳄类的化石在世界各地都有发现,证明其在古老地球的海洋中曾广泛分布。基于其牙齿大小和形状的研究,科学家认为它们是依靠鱼类,鱿鱼或其他海洋爬行动物为食。但鳄鱼Neptunidraco是唯一在古特提斯海被发现的鳄鱼类近亲。它们在特提斯海中的发现表明地蜥鳄类的分布比以前所认为的更为广泛。地蜥鳄类曾尝试从陆地移到海洋中生活,尽管如此,地蜥鳄类依旧没有存活到现代。

  英国爱丁堡大学的古生物学家M. Young认为N. ammoniticus的发现让我们对古鳄鱼的早期演化有了进一步的认识。他说:“地蜥鳄类发生多样性分化的时间远比比我们以前所认为的早。同时化石证据也表明在恐龙时代,鳄鱼祖先的多样性已相当丰富。”除了像地蜥鳄类完全海生的史前鳄鱼外,那时也有部分陆生鳄鱼长有类似哺乳动物的牙齿,后来演化成植食性爬行动物。还有部分史前鳄鱼是杂食性,一些大型半水生鳄鱼还可把恐龙拉下水中。

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channelId 1 1 意大利厨台石板中发现中生代鳄鱼化石(图) 1 意大利费拉拉(Ferrara)采石场一直出产民用石板,1955年人们从这些石板中发现了新种史前鳄鱼。