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始祖马

  5000万年前的北美洲比现在炎热多了,在森林里,生活着如猫咪一般大小的马。这种已灭绝的马叫做始祖马(Sifrhippus),在数千万年前由于火山活动,甲烷的排放量与日俱增,造成温度的升高,而始祖马的体型也渐渐变小。这项发现有助于我们了解全球气候变化、温室气体排放增加会给动物带来哪些影响。相关研究发表在《科学》(Science)杂志上。

  自5600万年前开始,有一段全球变暖的过程,历时17.5万年,这段时期叫做古新世——始新世气候最暖期(Paleocene-EoceneThermal Maximum,PETM),由于无法适应气候变化,很多动物都灭绝了,幸存下来的动物体型都变小了。科学家们分析了美国怀俄明州PETM时期的始祖马牙齿化石,发现在17.5万年间,牙齿化石的尺寸随地层的由古到新而渐渐减小,可见始祖马的体型也是渐渐变小的。

  “17.5万年是一段很长的时间,因此我们可以断定,这种变化是自然选择和演化所带来的结果,始祖马的体型与气候变化的关系和演化理论所做出的预测是一致的。”佛罗里达自然历史博物馆的研究者J.Bloch说。

  在这17.5万年间,由于大量的含碳化合物排放到大气和海洋中,全球平均温度升高了12℃,北极表面海水温度达到23℃,几乎和现在亚热带海水温度持平了。

始祖马和现生马体型对比

  研究者认为,在温度变暖之初的13万年,始祖马的体型几乎减小了三分之一,体重仅为4kg,如同家猫般大小。但在随后的4.5万年中,始祖马又渐渐变大,最终体重稳定在7kg。同一时期生活的其它哺乳动物,也有三分之一缩小了体型,有些种类甚至缩小了一半。这可能是我们一两个世纪后,将要见到的景象。一些气候模型预测,由于二氧化碳排放量不断增加,未来一个世纪全球平均温度要升高4℃。

  目前,这种预测已经得到初步印证,研究者们观察到,某些鸟类的体型已经开始减小了。

  这种体型减小的趋势发生在工业革命以后,并在一两个世纪内就会初具规模,但百万年前,这一变化是十分缓慢的,需要一到两万年,气温才能升高10℃,人类活动对全球的影响十分迅速,规模也是空前的。

  目前,令学界担心的重要问题就是,人类活动引发的环境变化十分迅速,动物们是否能像百万年前那样渐渐适应,并改变体型以求生存呢?

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channelId 1 1 始祖马体型17.5万年减小了三分之一(图) 1 5000万年前的北美洲比现在炎热多了,在森林里,生活着如猫咪一般大小的马。这种已灭绝的马叫做始祖马(Sifrhippus),在数千万年前由于火山活动,甲烷的排放量与日俱增,造成温度的升高,而始祖马的体型也渐渐变小。