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古生物学家发现了2.8亿年前中龙胚胎化石

发布时间:2012年03月29日 16:32 | 进入复兴论坛 | 来源:化石网 | 手机看视频


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中龙胚胎化石与成年中龙合成图片

  长期以来,动物从海洋向陆地迁移演化过程中,卵的出现和演化起到了举足轻重的作用,特别是作为鸟类、恐龙、哺乳动物的祖先的早期爬行动物的卵,此次所发现的胚胎化石将爬行动物从软蛋壳孵化和出生的化石记录提早了9000万年。

  乌拉圭古生物学家,化石发现者Graciela Pieiro介绍说:“此次的化石发现是令人震惊的,因为化石的保存情况非常完好。中龙是外形长得像鳄鱼一样的爬行动物,体长可达5英尺(约1.5米),捕食一些虾类等甲壳类动物。‘保存极完好’的中龙胚胎化石蜷缩在一个半英尺(约0.15米)的蛋中,可以与巴西所发现的另一具雌性怀孕中龙的胚胎化石做类比。”

  中龙胚胎化石的发现至少提供了中龙在咸水湖中生育行为的两种可能性:像蛋一样的胚胎可能表明中龙在孵化前会爬到陆上沼泽处产卵;而巴西怀孕的中龙化石则表明中龙幼体在母亲体内曾被薄膜包于卵中,母亲直接生产出“小中龙”。

  德国伯恩大学(University of Bonn)的古生物学家Martin Sander解释说:“我们需要回到四足动物最早征服陆地时期来解释这一现象的重要性,从海洋到陆地进化的最后一步是如何将卵产到无水的土地上。”

  两栖动物和鱼类的卵比爬行动物、鸟类和哺乳动物的更简单,后一组动物的卵具有蛋黄及羊膜囊(后者因此被称为“羊膜动物”),这些特征可以使得它们的胚胎和幼儿适应性更强。最后这些卵进一步进化才出现了鸟类及一些爬行动物的硬壳卵,以及哺乳动物复杂的胚胎。也正是这个原因,早期胚胎化石才如谜一样吸引着全世界的化石猎人关注。

  中龙是一种有趣的动物,它们可能是第一批从陆地重回水环境(咸水沼泽)生活的陆生动物。或者这正是中龙胚胎化石能保存如此完好的原因,特殊的高盐度咸水环境含氧量很低,抑制了腐化作用和蠕虫的侵食,甚至如神经和血管等软组织都能保存下来。

  Pieiro说道:“胚胎化石是三年前在乌拉圭一个废弃的采石场所发现的,因为它实在太小了,刚开始认为它只是一块‘粪化石’,一年后化石清理和拍照时我才意识到这是一个不同寻常的发现。”

  对于古生物学家来说,下一步工作的重点将是在页岩层中找到更多相关的化石,而不是碎石堆里,如能找到更多中龙孵化胚胎化石将可以提供更多早期爬行动物演化过程中胚胎期和幼年期的详细信息。