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  记者近日从中科院古脊椎动物与古人类研究所获悉,该所研究员徐星领导的研究小组在我国辽宁省西部早白垩纪地层中发现一种新的暴龙类恐龙。这种被命名为华丽羽王龙的食肉恐龙是我国辽西热河生物群迄今发现的体型最大的恐龙之一。正如它的名字一样,华丽羽王龙标本上保存了精美的羽毛印痕,因此这一发现为带羽毛恐龙的家族再添一丁,相关的研究成果发表在最近一期出版的英国《自然》杂志上。

  记者了解到,在过去的十多年中,我国辽西地区发现了大量保存有精美羽毛印痕的恐龙化石,这些化石的发现使科学家们相信羽毛并不是鸟类所特有的结构,许多小型恐龙也具有与鸟类相似的羽毛或者更加原始的羽毛。华丽羽王龙的发现说明羽毛并非只出现在体型较小的恐龙身上,一些大型恐龙同样是具有羽毛的。

  华丽羽王龙生存在大约距今一亿两千五百万年的白垩纪早期,这批发现于辽宁省北票市的化石标本至少包括3个相当完整的个体。研究人员认为,成年的华丽羽王龙体长在9米左右,体重大约1.4吨。虽然华丽羽王龙的体型比霸王龙小很多,但比已知最大的带羽毛恐龙——“意外北票龙”还要大40倍,因此华丽羽王龙代表了已知体型最大的带羽毛的恐龙。

  徐星介绍,华丽羽王龙身上的羽毛只是非常简单的丝状物,代表了一种非常原始的羽毛类型;这种结构类似于小鸡身上的绒毛,而与鸟类的体羽有所区别。华丽羽王龙庞大的体型和原始的丝状羽毛表明其显然不具有飞行能力,因此这些原始羽毛一个可能的重要功能是用来保温。在华丽羽王龙生活的早白垩纪,气温明显低于白垩纪其他时期,当时的辽西地区气候可能与现在相似,在寒冷的冬季,羽毛能够帮助华丽羽王龙减少热量的散失,这种现象类似人们熟悉的猛犸象和披毛犀。

  以往科学家们普遍认为,巨型恐龙为了更有效地散热,其体表羽毛很可能退化了。在华丽羽王龙这种大型暴龙类化石上发现羽毛印痕是非常不可思议的,可以说,华丽羽王龙的发现改变了以往科学界认为羽毛只出现在小型恐龙身上的认识,至少在食肉恐龙中,羽毛的分布可能相当广泛。