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最早的现代型空棘鱼——云南孔骨鱼复原图Brian Choo绘

  作为肉鳍鱼类的一支,空棘鱼与陆生脊椎动物有着密切的亲缘关系,在四足动物起源研究中扮演着关键的角色。

  中科院古脊椎动物与古人类研究所研究员朱敏等人,在云南昭通早泥盆世布拉格期地层中,发现了迄今为止最早的空棘鱼化石——云南孔骨鱼。

  朱敏等人发现的这种空棘鱼,在学界被称为“解剖学意义上的现代型空棘鱼”。此前,最早的“解剖学意义上的现代型空棘鱼”化石,出自距今约3.9亿年的中泥盆世晚期地层中。而此次发现的云南孔骨鱼生活在距今约4.1亿年前,从而将此类化石记录推前了约1700万年。

  4月10日,英国杂志《自然—通讯》报道了朱敏等人的这一最新发现。

  解剖学意义上的现代型空棘鱼

  空棘鱼类出现于泥盆纪,三叠纪时一度相当繁盛,但至今仅有2种:非洲拉蒂迈鱼和印尼拉蒂迈鱼。

  1938年,第一条现生空棘鱼——非洲拉蒂迈鱼,在非洲海岸被捕获后,人们在这种“活化石”身上发现了一个有趣的现象:空棘鱼类自泥盆纪经历了一次快速辐射演化后,其演化几乎停滞了下来。在此后几亿年的历史时期内,其身体形态并没有太大改变。

  这种演化停滞,使“活化石”拉蒂迈鱼与其几亿年前的祖先在解剖特征上十分相似。

  也正是由于这一现象,该空棘鱼化石被称为“解剖学意义上的现代型空棘鱼”。

  那么,这些早期的空棘鱼是何时出现的,又是什么时候开始呈现出演化的保守性的呢?

  由于化石记录的不完整,学术界对空棘鱼类更早的演化历史知之甚少,对这些问题很难给出相对明确的答案。