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  据国外媒体报道,位于佛罗里达州卡纳维拉尔角肯尼迪航天中心,在奋进号航天飞机的驾驶舱内,处于驾驶位置的宇航员要面对着数百个指示灯和闪烁的按钮,但现在并不是将要执行飞行任务,工程师们正为奋进号准备最后的旅程。该中心的工作人员将把奋进号的危险的燃料系统断开并拆除,拆卸下一些系统并将一个主发动机的复制品安装在原来的位置上。

奋进号航天飞机的驾驶舱

  隶属于美国国家航空航天局的亚特兰蒂斯号航天飞机在去年七月份结束了该机构长达三十年航天飞机的飞行生涯,但其退役的后续工作正在继续进行着,奋进号航天飞机和亚特兰蒂斯号航天飞机在经过最后的改装之后将在今年年末在加州科学中心展出,该中心位于洛杉矶。图1中显示了奋进号航天飞机犹如科幻般的驾驶舱,指挥官的位子则位于左边的驾驶座。

  奋进号航天飞机于去年六月份降落在肯尼迪航天中心,完成了为期三十年的航天飞机计划倒数第二站,当奋进号在夜色中最后一次进行滑行降落,而此时亚特兰蒂斯号航天飞机正如其抵达发射工位进行为最后一次任务做准备。指挥官马克凯利(Mark Kelly)、欧洲航天局宇航员罗伯托维托里(Roberto Vittori)以及其他四名宇航员格雷戈里约翰逊(Gregory Johnson)、迈克尔芬克(Michael Fincke)、格雷格查米托夫(Greg Chamitoff)。他们在完成为期两周多的国际空间站维修任务后返回地球。

  当奋进号航天飞机成功降落并滑行到数百名前来庆祝的人们前面,其中包括了四名亚特兰蒂斯号航天飞机的机组成员,奋进号的指挥官马克凯利认为:虽然这是最后一次看到奋进号降落,但她已经是美国宇航局伟大的遗产之一。奋进号在完成全部任务退役后仍然显得状态颇佳,它看起来像是正准备去执行另一个使命。图2中显示了奋进号航天飞机在去年五月执行最后一次飞行任务时升空的情景,地点为肯尼迪航天中心。

  执行本次任务的宇航员都具有相当丰富的经验,前往距离地表220英里高的近地轨道上,为国际空间站安装一个花费20亿美元研制的阿尔法磁谱仪(AMS-02)。第一台阿尔法磁谱仪(AMS-01)于1999年由发现号航天飞机携带升空,在太空环境中工作了近十天,收集到近地轨道上宇宙射线的最新数据。因此,科学家计划研制第二台阿尔法磁谱仪,计划于2003年安装到国际空间站上,但是哥伦比亚号航天飞机的失事,以及研制项目遇到技术困难,导致原先仅3.3亿美元的阿尔法磁谱仪成本升至15亿美元,最终安装到国际空间站后结算花费共计约20亿美元。

  阿尔法磁谱仪2的设计目的为帮助科学家探索宇宙的形成以及寻找暗物质存在的证据,其主要研制者为华裔粒子物理学家丁肇中。除了安装近乎“天价”的阿尔法磁谱仪2,奋进号同时也为国际空间站安装了外部扩展平台,以储备未来将使用到的各种备用部件,以保证在航天飞机退役之后,国际空间站在未来的十年内可正常运转。在此之后,美国国家航空航天局的近地轨道任务逐渐转向商业化,通过私人航天企业设计的宇宙飞船担任国际空间站人员转换,并将其余资源集中到探索小行星和火星登陆计划上。

  除了俄罗斯航天局的联盟系列载人宇宙飞船担任现阶段的国际空间站人员转换外,在不远的将来,私人航天公司设计的宇宙飞船也将加入这个队伍,不仅可用于载人航天,同时也可担任物资输送,与欧洲空间局的ATV系列货运飞船、俄罗斯进步系列无人货运飞船、以及日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)的HTV无人飞船共同担任国际空间站的人货运输。在新型载人飞船问世前,一名美国宇航员乘坐联盟号宇宙飞船需要花费千万美元。奋进号的太空飞行生涯中共创造了多项“数字记录”:19年的太空飞行运载170名宇航员、299天在轨飞行、环绕地球飞行共计4671圈,航程达1.22亿英里。