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  当白令海峡闭合时,向北大西洋注入的任何淡水都不能经由北冰洋流入北太平洋,从而使急剧的气候变化成为可能。

  上一次冰河期的主要特点为剧烈的气候波动。其间,北大西洋及周边地区的平均气温在十年或二十年里能上下升降10°C甚至更多。此种模式持续了7万年。

  对于此种气候波动到底是由太阳活动剧烈的起伏变化所驱动或者只是不稳定的气候过程,研究人员一直争论不休。不过,一项最新的研究给出了一个更为实际的解释:连接亚洲和北美洲的大陆桥的出现造就了气候波动。

  来自科罗拉多州美国国家大气研究中心的气候学家胡爱学(音译)介绍说,当时,覆盖北美洲和欧亚大陆的冰盖夺取了越来越多的地球水,全球海平面下降到低于今天的50米左右,使得一片狭长的陆地暴露出来,连接了今天的阿拉斯加和西伯利亚。胡爱学和同事认为,这种变化对地球气候也产生了巨大的影响。

  胡爱学团队运行了两套气候模拟系统,第一套中白令海峡是敞开的,正如今天一样;另一套中,白令海峡是闭合的,将北太平洋和北冰洋分开。

  每一套模拟系统中,研究人员慢慢地将大量的淡水注入北纬20°到50°间的北大西洋。由于表层水是淡水,它们永远不会比底层的盐水更密集。因此,它们也永远不会下沉,从而关闭了海洋环流,使北大西洋地区包括格陵兰岛急速进入一段寒潮天气。

  同时,研究人员注意到了两套系统中的一个关键性差别:当白令海峡闭合时,海洋环流需要长达1400年的时间才能恢复;当海峡敞开时,环流几乎用400多年的时间就能复原。这表明,当海峡敞开时,海洋环流是稳定的。

  而且,一旦模拟系统中的海洋环流闭合,格陵兰岛的气温会突然下降12°C,这种下降在量级上和格陵兰岛冰芯记录中记载的很多突然的寒流相当。4月9日,该团队在《美国国家科学院院刊》上在线报道了此发现。