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美国宇航局局长预计可以在本世纪30年代把人类送上火星

“火星科学实验室”(好奇号)火星车在火星进行软着陆效果图

  【搜狐科学消息】据国外媒体报道,上周三,美国宇航局局长查尔斯波尔顿(也是历史上的第12任局长)在悉尼大学发表演讲时重申,把人类送上火星是该机构的主要目标,并且预计可以在本世纪30年代把人类送上火星。他说:“火星一直是我们探索的目标,我们必须亲自抵达火星表面收集资料,在这个目标实现之前,是不会把精力移开这颗星球的。”

  火星任务和载人航天从来都是昂贵的冒险行为。第一个飞越火星的美国探测器“水手4号”(Mariner 4)以及第一次成功登陆火星表面的美国宇航局的“海盗1号”( Viking 1)着陆器,耗资达到了数百万美元,更别提把宇航员送上月球的费用了。

  鉴于美国政府持续消减美国宇航局的预算,私营企业在未来的太空探索计划和卫星技术开发当中将扮演重要的角色,甚至正在考虑未来可以和更多的其它国家的政府机构进行合作——尤其是俄罗斯和中国。波尔顿对于预算这个问题有所回避,但他承认说:“目前所有部门都面临着财政困难”。同时他指出:“到目前为止,除了美国之外还没有哪个国家的航天器在另一个星球上实现了软着陆。”

  探索这颗红色的星球

  火星狂热者们早已对从这颗红色星球上采集更多的资料迫不及待了。在去年7月份,来自火星的一颗陨石坠落在了摩洛哥,目前英国科家学正在对这颗陨石进行仔细研究。火星陨石非常罕见,它能提供给我们关于该星球地质组成和演化历史的极其有价值的信息。当然,最令人兴奋的近期火星探测活动是于去年11月份从美国东海岸佛罗里达州卡纳维拉尔角航天中心发射升空的“火星科学实验室”(Mars Science Laboratory),预计在今年8月份到达火星并进行着陆。

  “火星科学实验室”将是漫游在火星表上的有史以来最大和最复杂的火星车,该火星车长度达到了3米,重量大约是900公斤。该火星任务的目标包括:描绘火星的地形图,测定火星表面的辐射强度(这对于有任何人类参与的火星探索都至关重要)、利用激光光谱仪测定有机物的化学遗迹等。虽然该任务的期限是2年,但是从理论上讲以核动力驱动的这辆火星车能够在火星上奔驰55年之久。

  波音和洛克希德 马丁公司对名为“好奇号”( Curiosity)的这辆火星车进行了资助。另外一家私人企业——马林太空科学系统(Malin Space Science Systems)为本次火星任务提供了所有的照相设备。这次火星车探测火星任务总共耗资估计达到了25亿美元。

  我们已经做好了牺牲生命的准备

  “火星科学实验室”的目的并不是直接寻找火星上的生命,而是通过对火星地质和气候的调查或许能揭示未曾知晓的支撑“碳基生命”( carbon-based life)存在和发展的最基本要素。科学家们认为,如果生命的确曾经存在于火星,那么在遥远的过去它们是一些非常简单和低等的生命形式——细菌。

  液态水的出现将是火星上曾经存在过生命的最好的指示,而目前火星表面的许多特征都暗示着那里曾经存在过液态的水:在火星上的中高维地区近地表面附近发现有冷冻状态的水。但是还没有发现生命存在的直接证据。

  去年发射的“朱诺”号(Juno)木星探测器正在飞往木星的途中,它将进行为期5年的探测任务。该探测器将研究木星的组成成分、轨道运动以及磁场和引力场。它利用的是巨大的太阳能电池板而不是像“火星科学实验室”(好奇号)那样利用的是核能进行提供电能。如果成功,将证明用太阳能电池进行超越火星的深空探测是可行的。

  波尔顿最后总结到,载人航天仍然充满着危险:在1967年,在一次发射台测试发射的时候飞船的指令舱内发生了火灾,导致3名阿波罗I号宇航员丧生。1986年1月,“挑战者号”号航天飞机发射升空后73秒发生了爆炸,杀死了7名宇航员。他强调说:“我们已经做好了牺牲生命的准备,美国宇航局始终能从错误中吸取教训,如果不是阿波罗飞船的那次事故,那么也许现在我们还没有登上月球。”