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艺术家概念中的开普勒飞船

  开普勒的主要计划将于2012年11月结束,但一个独立的高级科学家委员会每两年开会研究美国宇航局执行的研究计划,对项目是否应该继续获得资助提出意见。

  “开普勒计划获得了杰出的成功,”高级评论员说。“开普勒不仅是独一无二的太阳系外行星发现的源泉,而且是太阳系外行星研究的有组织的和团结的点。它促进了恒星科学的卓越进步。”

  高级评论员建议开普勒继续获得资助直到2016年。

  “开普勒让我们对太阳系外行星的了解以及恒星地震学和变化研究获得了革命性的进步,”Roger Hunter说,他是加州Moffett Field的美国宇航局阿姆斯研究中心的开普勒项目经理。“目前没有其它发展中的项目能够替代或者超越开普勒的精度。这次延长计划将提供开普勒一个独特的机会改写我们对星系的了解以及我们在星系中所处的地位。”

  开普勒于2009年3月发射,3.1英尺的望远镜瞄准天鹅座和天琴座,观测10度宽的天空,包含450万颗可被探测到的恒星。开普勒出于其研究目的而聚焦大约156000颗恒星。

  天文台监测恒星亮度的变暗,这指示行星可能经过恒星前面。根据美国宇航局的说法,确认一颗行星需要观测到三次凌星现象。

艺术家概念中的开普勒-22b,在恒星的宜居带内发现的首颗行星

  在利用其它天文台进行跟踪观测后,研究人员确认了开普勒探测到的61颗新的太阳系外行星。这些发现包括第一颗岩态的太阳系外行星,首颗地球大小和火星大小的太阳系外行星,以及另一颗恒星的宜居带内的首颗小行星,在该距离上液态水可能存在。

  开普勒确认了具有多颗行星的恒星系统,以及同时绕两颗恒星转动的行星。

  根据开普勒科学家的说法,该计划在2009年5月和2010年9月期间探测到2300多颗候选行星。近40%的潜在发现比地球的两倍体积要小。

  数据显示在主恒星的宜居带内有46颗候选行星。

  开普勒最早确认的许多行星是绕恒星太近的巨大的气态行星,无法支持生命的存在,如果计划继续进行下去,远离主恒星的更多行星可能被确认。

  因为开普勒必须数次观测到正在凌星的行星才能确认一个发现,科学家需要数年时间才能够收集到足够的数据宣布某颗行星在宜居带内。

  开普勒的目标之一是估计潜在的宜居的太阳系外行星的数量。根据高级评论员的说法,开普勒的观测必须延长到至少2015年才能够达到这个目标。