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  著名的微软公司合作创始人保罗·加德纳·艾伦(Paul Gardner Allen)将与航空航天先驱伯特·鲁坦(Burt Rutan)合作推出一款超级“火箭飞机”。这架飞机最大的特点是可利用莫哈韦航空和太空港起飞,携带火箭进入高层大气中并将其发射入轨,这样可节省所需的火箭发射台和额外的燃料费用。为了完成这项不可思议的任务,超级“火箭飞机”装备了六具用于波音747宽体客机的引擎,可提供强大的动力。

这架巨无霸级的飞机可用于发射火箭

  从外形上看,这架“火箭飞机”的翼展可媲美一个标准足球场,它也将成为世界上最大的飞机,不仅可以用于发射火箭或者将货物推入近地轨道上,还可以携带乘客进行高空飞行。航空航天先驱伯特·鲁坦则是著名的“太空船二号”轨道飞行器的设计师,而这架“火箭飞机”则是这两位巨头的下一步太空旅行的计划。根据用莫哈韦航空和太空港的首席执行官斯图尔特·威特(Stuart Witt)介绍:这架超级飞机的诞生将是一次惊险的飞跃。

  早在2004年,保罗·加德纳·艾伦与伯特·鲁坦就开始联手打造第一艘私人飞船以进入太空,这项新计划被认为是保持美国在太空探索的最前沿,以及为我们的下一代在儿童时期就建立起一些梦想。保罗·加德纳·艾伦在西雅图介绍采访时告诉记者:“我们将面临很多艰巨的挑战。”艾伦与伯特·鲁坦着手的新一轮太空旅行计划也汇集了来自硅谷退休精英以及航空航天领域的高级工程师,在美国航天飞机退役之后,本来用于服务航天飞机运行的庞大产业团队将重新加入新的太空计划中。

微软创始人之一保罗·艾伦与超级“火箭飞机”在新闻发布会上的情景

  现在已经有若干家公司相继竞争发展可为国际空间站提供人员与货物运输的太空飞船。然而这位微软的巨头认为美国政府在空间计划制定以及支持上显得越来越不给力。艾伦认为:当我还是处于青年时期,美国的太空计划一直是一种符号,我对而言,对太空的迷恋将永远不会结束,梦想永远也不会停止。商业大亨与航空航天巨头联手打造的庞大“火箭飞机”,希望它能填补美国宇航局航天飞机退役后形成的空缺,此前已经研制成功的太空船一号飞行器验证了从大气层发射特殊制造的小型太空舱进行近地轨道之旅的可行性。

  2004年他们打造的第一艘私人太空船进入近地轨道的成就使其赢得了1000万美元的安萨里X大奖(Ansari X Prize)。而另一位具有传奇色彩的亿万富翁、英国著名的维珍集团总裁理查德·布兰森(Richard Branson)爵士也在致力于发展太空飞行器以开拓太空旅游。与布兰森设想的飞行器不同之处是,这款超级“火箭飞机”的翼展将达到恐怖的380英尺,是全球最大的机翼,在执行发射火箭程序后,这架巨型飞机将利用波音747客机的强劲动力利用空气动力爬升至高空,然后通过火箭携带的助推器将火箭推离飞行器,进而完全火箭发射。

  在未来五年内,该计划的科学家们将制造出这架可发射火箭的大型飞机,并进行测试飞行,预计在2015年研制出一架样机。通过此种方法进行的火箭发射可节约一大部分火箭燃料,原先用于第一级火箭发动机的大量燃料就可被这架超级飞机在爬升至高空这个飞行程序所取代。而另一家老牌火箭公司,轨道科学公司也将研发类似的方法以发射人造卫星。预计2015年时,这架“火箭飞机”将进行第一次无人飞行测试,在下一个五年内完成载人计划。

  目前这家研制“火箭飞机”的公司位于阿拉巴马州的亨茨维尔,该公司研发的宗旨是在任何时间将飞行器或者卫星送入任何轨道。与此同时,另一个互联网大亨、贝宝(Paypal)的创始人艾伦?马斯克(Elon Musk)也涉足私人航天领域,创建了著名的太空探索技术公司(SpaceX),主要产品为猎鹰系列运载火箭和“龙”式宇宙飞船,两者的完美结合使得其几乎在商业发射价格和运载能力上击败了世界上仅有的几个具有航天发射能力的国家,该公司在未来具有很强的近地轨道和地球同步轨道商业发射能力。

  文/腾讯科技