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在美国硅谷,一股将程序设计应用于无人机操控的风潮正在兴起。

  现如今,想要自己制造侦察机和直升机,能够用得上的价格便宜的传感器、芯片、摄像头及其他配件数量众多。得益于此,技术人员要制造一台无人驾驶飞机比以往任何时候都更容易。

  Associated Press技术达人们将一架架三至六英尺宽的遥控无人机送上天空进行实地勘查、从空中抓拍动态照片或者四处跟着它们以便从最佳角度抢拍照片,这些无人机目前是通过电脑、无线电进行操控,预计很快就可以通过手机来操控了。

  除电池续航时间之外,这些遥控无人机受到的限制只有美国联邦航空管理局(Federal Aviation Administration,简称“FAA”)制定的业余爱好者无人机最高只能飞行400英尺的规定。40岁的杰森肖特(Jason Short)是旧金山设计公司Smart Design的一名产品设计师,他制造了十几架费用在150美元至1,000美元不等的遥控无人机。他说自己每星期至少要花20个小时的时间来调试和操控这些无人机。

  肖特说,遥控无人机帮助他拍到了一些难以拍到的旧金山湾区(Bay Area)的照片,其中包括一张从远处拍摄他站在科罗娜高地(Corona Heights)之巅的照片。肖特曾参与Flip摄影机的设计,目前他正在研究通过iPhone和搭载Android系统的手机控制无人机的技术。最近,他还制造了配备一种神奇芯片的无人机,这种芯片能够处理来自三个陀螺仪、三个加速计以及一个罗盘的数据。

  肖特说,“这要领先于手机的技术。”他还说,与普通飞机相比,他更喜欢直升机,因为它们更便于在自家后院进行测试。49岁的马克哈里森(Mark Harrison)是迪斯尼公司(Walt Disney Co.)旗下皮克斯动画(Pixar Animation)的软件工程师,他几乎每个周末都要带上自己的无人机和四轴遥控直升机,来到伯克利码头(Berkeley Marina)进行试飞。他最先进的一架无人机配备了一个特殊的摄像头,戴上护目镜之后,他便可以看到摄像头显示的所有内容。他说,“那与坐在飞机上的感觉非常相似。”

  硅谷的无人机亚文化体现出美国军方和执法机构所用的无人机的应用范围得到了扩大。一些企业家正在构想基于这种装置来开发业务,比如说TacoCopter──一个由几名电脑程序员共同构思的通过无人机将墨西哥煎玉米卷送到顾客门前的创意。此类玩具飞机的发展及其技术的日趋成熟也引发了人们对于该技术是否应让业余爱好者掌握的疑虑,一些关注隐私问题的人士便提出了对无人机可能被用于监控的担忧。FAA允许业余爱好者操控无人机娱乐,只要他们遵守不得让无人机在他人头顶上飞行、将飞行高度保持在400英尺以下及视线范围之内的规定即可。

  FAA曾表示计划在未来几年批准无人机用于商业用途,即允许企业使用无人机,比如上文提到的TacoCopter的创意。与此同时,对如何制造无人机的指导的需求也在日益增长。奥克兰黑客工作室Ace Monster Toys计划在接下来的几个月为制造10至20架无人机举办数次讲习会。Ace Monster总裁埃尔比林斯(Al Billings)说,制造一架无人机是相当复杂的,需要具备焊接技术及其他机械技能,还需上传软件来运行硬件。比林斯还为谋智基金会(Mozilla Foundation)研发安全通信设备。

  比林斯在谈到无人机时说,“如果失控的话,它会朝你的脸上飞去。”他还说,最复杂精妙的一个步骤是对无人机进行调校,使其能够在户外根据风向和其他变量飞行。有些人正在证明制造无人机可以成为一门生意。2009年,《连线》(Wired)杂志总编、无人机发烧友克里斯安德森(Chris Anderson)在圣迭戈与人合作创立了3D Robotics公司。这家公司销售无人机的零部件,比如电子自动驾驶仪和传感器等。

  安德森说,公司每年以50%的速度增长,营收达数百万美元。他还把无人机爱好者群体比作上世纪70年代硅谷的“自制电脑俱乐部”(Homebrew Computer Club)。苹果公司(Apple Inc.)联合创始人史蒂夫乔布斯(Steve Jobs)与史蒂夫沃兹尼亚克(Steve Wozniak)就在那儿展示了他们的第一台个人电脑。他说,由于软件程序随着时间的推移才逐渐发展成形,因此那时候电脑在将来的用途并不明确,“我认为无人机也会经历同样的发展道路。”

  JESSICA E VASCELLARO(本文版权归道琼斯公司所有,未经许可不得翻译或转载。)