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  日前,由众多亿万富翁和前NASA科学家组成的Planetary Resources公司正式成立了,它的目标是开采小行星上的水源以及贵金属,开采计划的细节也已经曝光。此项目乍听起来像是天方夜谭,但事实上,这个太空开采项目却是稳扎稳打,一步一个脚印

  该公司由太空旅行公司创始人Eric Anderson 和X prize基金创始人Peter Diamandis发起,投资人包括谷歌首席执行官拉里·佩奇(Larry Page)与董事会主席埃里克·施密特博士(Eric Schmidt), 著名导演詹姆斯·卡梅隆(James Cameron)这样的名人大亨,不由地让人对他们的成功满怀期待。

  计划?

  关于“太空探矿”,当然不是超人抱着钻头坐上火箭捎回能源宝。行星资源公司(Planetary Resources)的计划十分靠谱,他们将从明年开始使用太空机器人对近地小行星进行深入探索,并对有价值的小行星进行开采。

  由于人类如今还未对近地小行星的组成元素有足够的了解,所以在开采之前,该公司计划先发射Arkyd 100系列太空望远镜到近地轨道,对小行星进行观测;之后再使用配置了推进器的Arkyd 200系列机器人对小行星进行更近距离的研究。

  能够满足探索条件的小行星大概是数以千计,但在确定哪些小行星具备开采价值之前,他们还要解决一个至关重要的问题——开采过程中的能源消耗。水,氧气,氮气这些物质在探索太空中不可或缺,但却因为沸点低的原因不容易被带上太空,得花费大量的财力物力。只有太空中找到这类资源,开采项目才能具备真正的经济价值。带水进入太空是最棘手的,因为它无法压缩,而且质量较大,要把它带上太空真可谓价格不菲。

  所以如果该公司想在太空中进行开采项目,那么就必须要在太空中落实资源的供给问题。该公司的一位发言人表示,某些小行星上含有水资源。他们可以从含水物质中提取水,并可以分解水以获得氢气和氧气,从而建立“太空加油站”。

  待到太空加油站建成后,人类便可以开始开采其它非消耗类的资源了,比如说铂金。行星资源公司宣称,一个小行星内的铂含量就可能比现今存世的总量还要更多。为了对小行星进行开采,该公司还需要发展相当的科技力量。最有可能的方法是将目标行星慢慢地向地球牵引,甚至把小行星牵引至环月轨道。据悉,一个小功率的太阳能离子发动机就能达到此目的,也许今后天上会出现第二个月亮。

  利润?

  听起来他们似乎找到了一台强力的印钞机,当这个项目真正成功时,我们生活中离不开的锡、金等金属将很大程度来自太空,人们不必再为了这些稀有资源勾心斗角,去太空挖便是了。

  但事实上, 行星资源公司离创造经济利润的那一天还很遥远,这个产业绝非是投机发财这么简单。而此项目的投资人们一掷千金的目的也并不单纯是为了获得几何的回报,他们想为人类掀开一个全新的篇章。如果太空加油站能够建立起来,无论对于日后的全机器化还是载人的太空探险,这都将成为一个里程碑。我们将可以更容易地对太阳系之外进行探索。行星资源公司的科学达人们在为人类的太空时代拉开序幕。

  行星资源公司的首席工程师Chris Lewicki近日一直在网上谈及科技创新,他同时提到该项目还具有许多正外部性。不断有小行星因为大型的星体碰撞而消亡。如果因为该项目,人类对小行星的了解认识进入了一个新的深度(甚至有人可能会搬到小行星上居住),我们将具备阻止此类太空事件发生的能力。这将成为“有史以来”人类第一次在太空的发展进程留下自己的印记。

  机会?

  虽说听起来像是科幻小说的情景,但该行星开采项目涉及的科技却实为主流科研方向之一。虽说还有很多科技难点亟待解决,但科学家们对此计划的成功性都表示肯定。虽说此项目在经费上没有得到居庙堂之高的政府官方支持,却被处江湖之远的民间大佬们力捧掌中,而行星资源公司抓住了这个机会。

  无政府背景的太空探索技术公司(Space X)与有政府背景的美国国家航空航天局(NASA)的最大区别在于,Space X得赚钱谋生。行星资源公司的处境大概在两者之间,它既以人类的进步为目的,又想从外太空挖点东西回来赚钱花。

  技术会发展,科学会进步,我们正处于一个科技日新月异的时代里。他们的宏图伟业才刚刚开始,但我们可以确定的是人类正处于一个最伟大的路口,这的确值得我们拭目以待,因为它将是个伟大的时代。(文/果壳网)