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  天文学家们认为,在一个叫做HD 113766的双星系统中,有一颗类似地球的岩石行星正在其中的一颗恒星周围形成。

  天文学家们发现,在424光年以外的一颗遥远恒星的周围,又一个新的地球正在形成。

  天文学家们利用美国航空航天管理局的斯必泽太空望远镜,发现了一个温暖的尘埃巨带正在围绕着一颗年轻的恒星旋转。该恒星叫做HD 113766,比太阳稍微大一些。科学家们认为,这个尘埃巨带正在聚集到一起,形成行星,而且其位置处于这个恒星系统可居住环带的中部,类似地球,温度适中,可支持液态水的存在。科学家们估计:在这个尘埃巨带中,具有足够的材料以形成一个象火星大小、或者更大一些的行星。

  研究人员们说,这颗恒星大约有1000万年的历史了,正是形成岩石行星的合适年龄。他们的发现将详细地记录在即将出版的一期《天体物理学杂志》上。

  研究小组成员、马里兰州巴尔的摩(Baltimore)约翰霍普金斯大学应用物理实验室的凯里·利斯指出:“就这个恒星系统来说,形成类地行星的时机非常合适。”

  如果该恒星系统太年轻,这个正在形成行星的圆盘将充满气体,反而会形成类似木星的巨型气态行星。如果该恒星系统太古老,斯必泽太空望远镜所发现的就会是早已形成了的岩石行星。

  利斯说,该恒星系统圆盘中的各种尘埃物质也混合得恰到好处,拥有构成类地行星的条件。

  研究小组利用斯必泽太空望远镜的红外分光仪测定:HD 113766周围的物质比构成幼年时期恒星系统和彗星的雪球状物质进化得更为超前,而雪球状物质被称为宇宙的“冷库”,因为其中包含恒星系统形成时期的原始组分。但是该恒星周围的物质却不如成熟行星和成熟小行星上的物质进化得超前。

  “这个尘埃巨带中的混合物质使人想到地球上熔岩流中发现的物质,”利斯说,“第一次看见这个恒星系统中尘埃的组成成分时,我想起了夏威夷莫纳克亚山上的物质——其中包含原岩,富有含铁硫化物,类似于黄铁矿。”

  今年早些时候科学家们宣称,他们发现的证据表明:有一颗,也可能是两颗已经形成的类地行星,在围绕着“格里斯581”旋转。“格里斯581”是一颗暗淡的红矮星,仅仅位于距地球20.5光年处。这两颗可能存在的类地行星一颗叫做“格里斯581 c”,另一颗叫做“格里斯581 d”。据我们了解,两颗行星到其恒星的距离基本合适,支持液态水和生命的存在。但是,要想对这一点加以验证,仍需要进行多次观测。

  到目前为止,行星探测器已发现了250多个太阳系以外的行星,或称为“系外行星(exoplanets)”。然而,遥远的行星中,绝大多数为巨大的气态行星,数倍于木星的大小。

  尽管目前只有地球发现有生命,但是到目前为止所发现的系外行星的种类之多,使天文学家们越来越有理由相信:我们星系中的很多星球都有可能适合居住。在太阳系以外发现生物是一项具有技术挑战性的任务,而在适合居住的区域找到类地行星则是完成这项任务的第一步。