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  据国外媒体报道,英国天文学家最近观测到四颗“饥饿”的白矮星正在吞噬其行星的残骸。天文学家预测太阳在大约50亿年内将走向死亡,届时太阳系也将出现这种现象。这意味着地球的最终归宿也会像这些行星一样,遭受被撕裂和吞噬的厄运。

  英国华威大学(University of Warwick)的天体物理学家观察到几百光年远的四颗白矮星周围存在与地球惊人相似的行星的碎片。据悉,白矮星是类日恒星生命的最后阶段,一旦内部的高热原子核反应熔炉燃烧殆尽,恒星便进入这一阶段。核燃料耗尽后,类日恒星膨胀成红巨星。此项研究的负责人、英国华威大学物理学系教授鲍里斯·甘希克(Boris Gnsicke)表示:“如果太阳变成红巨星,其膨胀的大气层将吞噬水星和金星等内侧行星,甚至连地球也不会放过。即使地球能够幸存下来,表面也将被烤焦。”

  通常情况下,白矮星的大气层中只有氢和氦这两种轻元素,因为白矮星的强大引力将较重的元素吸向星核。如果在一颗白矮星的大气层内发现了其它化学物质,那一定是来自于坠落其表面的行星碎片。为了搜寻行星被白矮星吞噬的迹象,甘希克和同事借助哈勃太空望远镜搭载的宇宙起源光谱仪对太阳附近几百光年内的80多个白矮星进行了观测。观测结果显示,四颗白矮星周围的尘云中最常见的元素是氧、镁、铁和硅。这4种元素在地球中的比重达到93%左右。研究过程中,科学家发现尘云中存在数量极少的碳,与地球以及其他靠近太阳的多岩行星的碳极为相似。这是科学家第一次在白矮星大气中发现行星碎片带来的数量极少的碳。碳的发现说明这些恒星一度拥有至少一颗多岩行星,现在已经被它们吞噬。甘希克说:“我们发现的这些元素数量惊人,几乎相当于整个地球的同样元素的总和。如果将地球分解成尘埃并抛向白矮星,基本上就会出现我们观测到的现象。”

  在这四颗白矮星中,PG0843+516有别于其它白矮星,大气中的铁、镍和硫的数量相对较多。研究人员解释称,这说明PG0843+516吞噬了一颗多岩行星的星核物质。据悉,陆地行星的星核中存在铁和镍,在行星形成过程中被引力吸入星核,二者之间存在化学亲合性。甘希克指出,四颗白矮星周围的尘云可能在几千年或者几万年时间里被吞噬殆尽。

  据科学家推测,即使没有被恒星的最初膨胀吞噬,行星的轨道也将因为这颗濒死恒星失去大部分质量而进入不稳定状态。轨道的变化有时会导致行星间发生相撞,产生大量碎片。其中一些碎片被吸向白矮星,最终被白矮星吞噬。早期的太阳系也非常不稳定,出现行星相撞现象。相撞可能撕裂整个陆地行星,形成大量小行星,其中一些小行星的化学构成与行星星核类似。

  甘希克说:“我们今天观察到几百光年外的白矮星吞噬行星的现象,我们的太阳系也将在未来的某一天出现类似现象,在遥远的未来,地球也将遭受这种命运。”

  文/搜狐科学