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  美国航天局宣布,通过分析“黎明”号探测器发回的最新数据,科学家对巨型小行星——灶神星的地貌特征以及它与太阳系行星的关系等有了新认识。

“黎明”号探测器

  灶神星直径约为525公里,是太阳系小行星带中质量第二大的天体。在过去两个世纪中,科学家通过地面以及太空望远镜拍摄了灶神星大量图片,但对其详细状况却知之甚少。最新数据显示,灶神星形成于约45.6亿年前,是目前已知唯一经历过太阳系早期岁月的小行星;它具有以铁元素为主要成分、半径为110公里的内核;表面一些陨坑形成于非常陡峭的斜坡上,滑坡情况可能比较频繁。

  数据还显示,地球上发现的一组独特陨星确实如推测的那样来自灶神星,这些陨星中的辉石与灶神星表面的岩石相符。“黎明”号的数据表明灶神星是地球陨星的最大单一来源。

  “黎明”号2007年9月发射升空,去年7月进入灶神星轨道,它将对灶神星进行为期一年的观测,以帮助科学家更好地理解太阳系的早期历史。随后,它将“赶往”谷神星,预计在2015年抵达目的地。如果不辱使命,“黎明”号将成为第一个环绕两颗不同天体运行的无人探测器。