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    过去30年里,患有运动神经疾病的英国物理学家斯蒂芬·霍金一直用残存的肢体能力,表达这颗世界最聪明大脑里的所思所想。但眼下,随着身体机能不断衰退,一切奥妙的思想可能都要永久封存在这颗大脑里了。

  全球的科学家可不允许这样糟糕的情况发生。“现在他正和不同团体合作,研究新的技术。”负责管理霍金沟通设备的助理约瑟夫·伍德对中国青年报记者说,“这些技术都代表着科学发展的方向,将为人类的通讯带来新希望。”

  最引人注目的莫过于一套名为“iBrain”的脑神经设备。它由美国脑神经科学家飞利浦·娄领头研发,眼下正针对霍金开展实验。

  “希望有一天霍金能够绕开残障的身体,仅靠‘想法’就能与外界沟通。”他说。

  从外形上看,“iBrain”酷似一条简约的黑色头带,上面安装了火柴盒大小的传感器,“比一盒香烟还轻”。它的重要使命是检测脑电波,了解人们“正在想什么”。

  尽管实验结果目前仍未正式发布,但娄对“心想事成”的前景雄心勃勃。“我们已经发现,当霍金教授正在想某些东西时,设备可以检测出来。”这位美国科学家说,“这实在太令人兴奋了,这意味着那些瘫痪的、不能与外界沟通的人,可能很快会得到帮助。”

我们可以精确地描绘霍金的大脑里正在发生什么

  当娄带着iBrain设备来到霍金位于剑桥大学的办公室时,这位有“宇宙之王”之称的英国科学家面无表情。他一动不动地躺在轮椅上,头向左歪斜着,全身唯一还能运动的,只剩下右眼下方的脸颊肌肉。

  过去几年来,这一小块肌肉成了霍金与外界沟通的唯一工具。他的眼镜镜框上挂着一个小小的红外线感应器,感应器又连着他的电脑。只要动一动脸颊,霍金就可以操作电脑上为他定制的一份特殊菜单。“他可以独立地回复邮件,与别人聊天,上各种网页。”伍德说。

  娄想到的却是另一种完全不同的沟通方式。他小心翼翼地为霍金佩戴上iBrain头带,让后者“想象自己正在将右手握成一个拳头”。

  “当然,他的手已经不能真的运动了,但他大脑的皮质运动区依然会发布命令,在脑中产生电波。”娄解释说,人脑细胞多如繁星,约有1000多亿个,为了完成某项指令,细胞之间互相发布信号进行沟通,而iBrain能够检测出信号的变化。

  这项实验自去年夏天就已启动。娄反复让霍金想象自己正在操作不同的动作,同时一一记录下与霍金“某个想法”相配对的脑电波信号,实验结果将汇聚成一个“超级庞大的脑电波数据库”。

  “我们想看看霍金的大脑能不能产生持续稳定的信号模式,以便用电脑将这些信号翻译成一个字母,一个单词,或者一个命令。”娄说。

  事实上,这样的沟通方式在脑神经科学界早已不是神秘技术。清华大学专攻神经工程学的教授高小榕介绍,这种技术意味着“直接从大脑提取信号,去控制人体外部各种各样的电子设备”,被称为“脑机接口”。最早的研究起步于上世纪70年代的美国。

责任编辑:燕妮

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