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  网易探索5月19日报道 《经济学人》杂志报道称英国研究人员曾计划进行一项实验,用于评估“颗粒降温法”这一地球工程技术的可行性,即通过向同温层喷射颗粒,将部分阳光反射回太空,进而达到为地球降温的作用。几天前,布里斯托尔大学的项目负责人马修·沃森突然宣布已经取消了这项实验。沃森的这一决定可能与相关技术已经被人申请专利有关。

  过去几年时间里,用于遏制气候变化的欧洲合作研究项目IMPLICC一直在研究通过减少地表光照的方式改造地球气候,也就是实施所谓的“地球工程”。与气候科学研究一样,IMPLICC的大部分研究也通过电脑建模进行,模拟一系列减少地表光照的技术,例如将大量反射性颗粒送入大气层或者对海洋上空的云层进行亮化。

  本周,IMPLICC项目以及其他致力于遏制气候的团体在德国美因兹举行会议,讨论为地球降温的技术。电脑模型显示很多降温技术可能起到的效果超出设计者预计。以颗粒降温法为例,通过将大量颗粒送入同温层,能够遏制导致全球温度上升的温室气体增多趋势。不过,这种方式在让热带降温的同时也会略微提高极地地区的温度。需要指出的是,电脑模型显示,地球工程手段也会抑制水循环,减少水分蒸发,进而减少降水。

  一些研究人员已经不再满足于电脑建模研究,希望通过实验验证地球工程技术,其中最受人关注的当属SPICE(同温层颗粒喷射改变气候工程的英文首字母缩写)项目,主要由英国工程和物理科学研究委员会(EPSRC)资助。SPICE的大部分研究工作都在电脑上和实验室进行,但同时也决定进行野外实验。实验中,一颗巨大系留气球将被送入高空,气球下方拴着1公里长的橡胶软管,通过水泵向气球泵水。随后,气球将大量水喷到空中,帮助气候学家和工程师评估这个地球工程手段的可行性。最终,他们将测试直接向同温层喷射硫酸盐和其他气溶胶颗粒所能产生的效果。

  SPICE项目引发不小争议。令一些人担忧的是,人为对大气层进行所谓的“改造”所能起到的效果可能利大于弊。还有一些人担心,如果地球工程能够发挥作用,遏制全球变暖趋势,可能导致政府在寻找永久性解决方式的道路上放慢脚步。澳大利亚应用哲学和公共伦理学研究中心教授克莱夫·汉密尔顿在会上指出,虽然这种实验的环境影响可能无足轻重,但对人们思考方式的影响却非常深远。2011年9月,一个由地理学家、社会学家、大气学家、工程师和环保游说组织“地球之友”顾问组成的委员会要求SPICE项目组提供有关地球工程实验的更多细节,例如效用、安全性以及未来的应用前景。

  早在英国科学家提议实施SPICE项目之前,EPSRC顾问工程师彼得·戴维森便申请了一项专利,涵盖SPICE项目的一些相关技术。戴维森负责向EPSRC提供建议,建议他们应该为哪些地球工程研究项目提供经费。虽然对SPICE项目充满兴趣,但由于申请了相关技术的专利,他并未在美因兹的会议上参与有关SPICE项目的讨论。几天前,SPICE项目首席研究员、布里斯托尔大学的马修·沃森宣布他已经取消了气球实验。沃森的这一决定可能与戴维森的专利申请有关。此外,委员会关心的地球工程可能引发的一系列问题也让他感到担忧。

  除了SPICE项目的气球实验外,美因兹会议还讨论了另一项地球工程实验——云层“增白”实验。2011年9月,美国斯克里普斯海洋研究所的一支研究小组提出一个构想,利用从船只上喷射的颗粒为云层“增白”,提高云层亮度——货船的排气尾流便能产生这种效果。这项实验由斯克里普斯海洋研究所的大气化学教授林恩-拉塞尔领导,实验中观察到的亮度提高程度让他感到吃惊。虽然这项实验的主要目的是了解云层如何自然形成,但实验成果也为未来的相关地球工程项目铺平了道路。不过,这种方式能够在多大程度上遏制全球变暖趋势仍是一个未知数。