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消灭了坏血病,英国海军实力大涨

唐代名医孙思邈的《千金方》

  维生素,维持生命的营养素。人们仅从其名称,便可知道维生素在维护生命健康、促进营养均衡领域的极端重要性。

  在维生素发现100周年之际,世界多地不约而同地举办纪念活动:在匈牙利,国际名校赛格德大学专门为维生素举办了隆重的会议;在日本,大阪通天阁为“维生素100周年”举办特别亮灯活动;在中国,“1912-2012维生素百年纪念研讨会”也吸引了数百人的积极参与……

  发明百年 溯源千载

  如果1519年,信心满满的葡萄牙航海家麦哲伦率领的远洋船队,队员皆因坏血病而折戟大洋;如果18世纪中叶,英国与西班牙持续200多年的海上争霸战争,不是英兵如有神助般地赢得霸权;如果朝鲜战争期间,大量志愿军战士因夜盲症不能治愈而无法夜间作战……不难想象,在多个重要关头,若没有维生素的“挺身而出”,现今的世界可能呈现出另一番景象。

  人们不禁要问:享受殊荣的维生素,究竟是如何一步一步走进人类面前,并忠诚地阐释它“生命所必需”的重要性的呢?维生素的庞大家族之间,有着何等错综复杂的关系?在不久的将来,维生素又将为人类的健康生活,开拓什么样的空间……

  米糠中白色物质,开启维生素研究

  1912年,波兰科学家卡西米尔·冯克经过千百次的试验,终于从米糠中提取出一种能够治疗脚气病的白色物质,这种物质便是维生素B1。它的认识和发现,掀开了人类历史上维生素研究的全新一页。

  发现维生素只有短短百年,但人类对维生素的认识始于3500多年前。不过那时,人类只明白身体的某些病症的原因,是体内“缺了什么”,可到底缺了什么,却迟迟不能说明,处于“知其然,不知其所以然”的阶段。

  数千年前的古埃及,有一种如梦魇般的病开始扩散——夜盲症,得病者一旦到了昏暗环境或夜晚,视力就会很差甚至完全看不见东西。经过长期实践,古埃及人发现夜盲症者若多吃苹果、菠菜、牛肝等食物,相关症状就会减轻直至消失。虽然不知道到底是什么样的魔法在起作用,但这也算是人类对维生素最早的朦胧认识了。

  在1500多年前的中国,也留下了古人与维生素擦肩而过的记载。当时,晋代的岭南、江南地区出现“脚弱病”,至唐代蔓延北方,定名为“脚气”。这种轻则令人行走困难、足趾下垂、肌肉挛缩,重则夺人性命的脚气病如何治疗?唐代名医孙思邈在《千金方》中专门介绍,用赤小豆、乌豆等治疗,长期吃糙米,即可预防。而糙米和豆类所补充的,正是维生素B1。

  维生素更为直接地影响历史进程,随着航海时代的开启越发显现。1519年,葡萄牙航海家麦哲伦率领的远洋船队从南美洲东岸向太平洋进发。3个月后,莫名而恐怖的病痛开始折磨可怜的船员,他们有的牙床破损,有的浑身无力,有的魂散大洋。待船到达目的地时,原来的256人活下来的仅剩18人。这一病痛其实就是坏血病,它如瘟神般夺走了成千上万条探险者的生命。据粗略统计,当时死于此病症的英国水手有1万多人。一时间,远洋航海探险几乎停滞。

  直到1753年,苏格兰海军军医詹姆斯·林德总结了前人的经验,发现饮用橘子汁、柠檬汁,可治疗和预防坏血病。为此,英国海军规定,所有船舰每天都必须供应一个柠檬给士兵。这一发现,竟无意间为长达200多年的英国、西班牙海上霸权之争画上了句号。由于消灭了坏血病,英国海军实力大涨,士气大增,在连续数次的战争中一直处于上风,最终让西班牙海军葬身海底。

  一旦有意识地补充维生素成为习惯,人类离发现维生素也越来越近了。1840年,一位西方预言家就断言,“坏血病是因为缺少某一种必需物质之故。这种物质,在不久的将来,能被有机化学家或生理学家,在实验室中发现。”

  72年后,卡西米尔·冯克将这一预言变成现实,维生素B1展露真容,人类深入了解维生素大家庭的大门由此开启。