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能降解塑料的真菌

  据国外媒体报道,人类对塑料包装和产品的强烈爱好,严重威胁着生命赖以生存的许多生态系统,这可能使人类陷入最大的人为环境灾难中。但研究人员透露,他们发现一种可以降解塑料的真菌,从而有望帮助人类消除这个威胁。

  这种普遍存在的合成材料主要用于制造石油化工产品。由于它的化学键相当复杂,使它对自然降解过程产生抵抗力,所以导致它的降解速度十分缓慢。专家认为,从20世纪50年代以来,人类丢弃了10亿吨塑料,这种垃圾可能存在数百甚至数千年。但美国研究人员现在认为有种真菌可用来降解塑料,把世界从一个最大的人为环境威胁中解救出来。

  康涅狄格州耶鲁大学的一个学生科研小组在亚马逊雨林中发现一种真菌,它能降解普通的聚氨酯塑料,这是一种应用最为广泛的材料。数据显示,2007年全球消费了1200多万吨聚氨酯原材料,其使用率平均每年增长约5%。

  作为耶鲁大学雨林探险与实验室教育项目的一部分,这些研究人员在厄瓜多尔雨林搜寻植物,然后用它们的组织培育这些微生物。他们在《应用与环境微生物学》杂志上撰文说:“我们从厄瓜多尔雨林收集了一些植物的茎,然后把内生菌从里面分离出来。我们研究了这些有机体降解聚氨酯的能力,最后确认几种有机体,例如小孢拟盘多毛孢的两种不同的分离菌,它们不仅具有很强的降解能力,还在缺氧情况下生长时把聚氨酯当做唯一碳源。”

  内生菌是生活在植物内部组织的微生物,不会使它们的宿主表现出任何明显的疾病症状。它们在植物死后发生的降解过程中常扮演关键角色。此前,研究人员从未对它们降解合成材料的能力进行测试。内生菌在热带雨林的多样性最为丰富。有些树可能居住着数百种内生菌,它们中有些是已知的,还有许多是未知品种。耶鲁大学研究人员表示,随着对内生菌特性研究的深入,他们会发现更多具有用于降解其他塑料潜力的真菌。