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  甚长基线干涉技术将多台分散各地的望远镜连接起来进行协同观测,可以获得等同于一台超大口径望远镜的观测效果

  北京时间6月6日消息,据英国广播公司(BBC)网站报道,对于外星智慧生命的搜寻工作现在已经有了一种新的有力武器,然而借助这一工具进行的首次搜寻工作却没有发现任何外星“广播”的信号。

  澳大利亚天文学家使用甚长基线干涉测量技术对恒星Gliese 581进行观测,这颗恒星据信拥有运行于宜居带的行星系统。当然,搜寻外星智慧生命的工作无异于大海捞针,因此这样无功而返的结果是人们预料之中的。有关此次研究工作的报告将会在线发表在《天体物理学报》上。

  最近几年,随着系外行星系统不断被发现,进行这样的定向搜寻探测正在引起越来越多的兴趣。天文学家们近期估算认为夜空中所见的所有恒星,平均每一颗都拥有1.6颗行星,这就意味着在我们的银河系内就有数十亿颗行星正等待着我们去确认发现。但是我们确实已经在一部分恒星周围发现了岩石行星的存在,并且更加关键的一点在于,这些行星距离中央恒星的距离不远也不近,这是我们对于外星生命的搜寻首次似乎出现曙光。

  排除干扰信号

  Gliese 581是一个红矮星,距离地球约20光年,对于“搜寻地外智慧生命计划”(SETI)而言,这是一个尤其有趣的目标。这颗恒星拥有6个行星,其中有两颗属于“超级地球”类别,并且看起来它们的位置恰好位于这颗恒星的宜居带区域内。因此,澳大利亚科廷大学射电天文学国际研究中心的天文学家们调用了射电领域最强大的设备,对这一外星“太阳系”进行监听。

  甚长基线干涉(VLBI)就是指调用数台或大量分布于全球各地不同地点上的射电望远镜,将它们的信号进行协调互联,从而让这些望远镜获得一台虚拟超大型望远镜的观测效果,也即让所有这些参与进来的射电望远镜成员单位合力对天空中的一小块区域展开观测。

  研究小组首先调用澳大利亚长基线阵列对Gliese 581进行了持续8小时的观测,在多个波段展开收听。收听的结果是无线电静默——然是也有收获。在这一过程中,科学家们对VLBI设备进行了校正,将其改造成特别适合对特定天体展开密集监听工作的设备。

  西斯·肖斯塔克(Seth Shostak)是美国SETI项目的首席天文学家,他表示,这种方法的长处在于对天空中的一小片特定区域展开监视。他告诉BBC记者说:“这就像是你通过一根吸管观察天空。你只能看到非常小的一小片天空区域,因此这一设备只会对来自这一被监视恒星系统或其附近的信号敏感。”

  这样的做法不仅有利于获取高分辨率数据,也非常有助于排除来自地球上的外界干扰信号。肖斯塔克说:“区分‘这是外星人的信号还是美国电话电报公司的信号?’并不容易。而VLBI技术的使用给我们提供了一种很好的方法。因为当你在这么小的一片区域内探测到信号,你几乎就可以肯定这不会是某颗人造卫星发出的信号。”

  他表示,小组此次没有探测到信号并非一个让人失望的结果,因为要想探测到外星人发出的信号是一个非常小概率的事件,如果真的最终能被我们找到,那也将需要数千次甚至数百万次的此类尝试。

  他说:“想象一下,你在另一颗星球上用一台射电望远镜监听地球长达40亿年,因为很明显地球恰好位于宜居带范围内,它的表面拥有海洋,还拥有大气层。但是除非你在过去的70年或更近的时间里仍在坚持收听,否则在此之前的40亿年内你所听到的将完全是一片寂静。”他说:“我们对准一个星系监听,然后发现没有收到任何信号。这并不能就此断定那里没有智慧生命存在。”(晨风)