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  【美国每日科学网站6月4日报道】题:化石的发现:更多证据表明亚洲而不是非洲是最早类人猿灵长目动物的起源地

光明网科技配图

  一个国际研究小组宣布,在缅甸中部发现的一种新的灵长目动物化石Afrasia djijidae,揭示了早期类人猿———其中包括人类、猿和猴子———进化过程中的关键一步。3700万岁高龄的Afrasia化石,与另一种类人猿化石Afrotarsius libycus非常相似,后者是最近在利比亚的撒哈拉沙漠一个年代相近的遗址中发现的。Afrasia和Afrotarsius之间如此相似表明,早期类人猿是在我们推定的这些动物的生活年代不久前迁徙到非洲的。早期类人猿定居非洲是灵长目动物和人类进化的关键一步,因为它为生活在那里的更高级的猿与人类的后期进化奠定了基础。

  数十年来,科学家一直认为类人猿的进化立足于非洲。然而,最近在中国、缅甸和其他亚洲国家发现的化石迅速改变了科学家对这一远古人类祖先最初进化地点的看法。Afrasia是最近发现的一系列化石中最新的一种,这些化石的发现颠覆了非洲是类人猿灵长目动物进化起点的观念。

  卡内基自然历史博物馆古生物学家克里斯·比尔德说:“Afrasia不仅有助于证明人类最早的进化发生在亚洲,而且还向我们揭示了我们的类人猿祖先最早是什么时候迁徙到非洲,并在那里它们继续进化成为猿和人类的。”比尔德是发现Afrasia化石的小组成员之一,该小组还包括来自缅甸、泰国和法国的研究人员。比尔德因在灵长目动物进化和类人猿起源方面所做的广泛研究而享有很高声望。比尔德说:“Afrasia是颠覆性的重大突破,因为它首次揭示了我们的远古祖先最早是什么时候迁徙到非洲的。”

  古生物学家对早期亚洲类人猿究竟是如何从亚洲迁徙到非洲的,发生在什么时候,存在分歧。这场迁徙应该非常困难,因为当时分割非洲与欧亚大陆的古地中海要比现代版本宽大得多。虽然Afrasia的发现并未解决早期类人猿迁徙到非洲的确切路线问题,但它的确表明,迁徙到非洲的发生年代相对较近,是在非洲化石记录中发现首个类人猿化石所显示年代的不久前。

  Afrasia化石和Afrotarisius libycus化石非常相近,两种动物的牙齿形状表明,它们或许以昆虫为食。从它们的牙齿大小上看,它们活着的时候,相当于现代眼镜猴的大小。