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  远古时期的巨大昆虫。主图为3亿年前的一种昆虫,比1200万年前的同类昆虫(左上角)要大得多。

  图片来源: Wolfgang Zessin

  大约3亿年前,空中飞翔着像鹰一般大的蜻蜓,它们展翅掠过能够形成煤炭的沼泽。这些巨型昆虫后来消失了,部分原因是因为今天大气中的含氧量要低得多。而一项新的研究显示,巨型昆虫消失的另一个原因在于鸟类的出现。

  这项新研究是由美国加州大学圣克鲁兹分校的古生物学家Matthew Clapham和Jered Karr主持的。他们对超过10500个3亿年前的飞行昆虫化石进行了研究,以一千万年为单位,将这些昆虫划分为不同的时段。他们测出每个时段体型最大昆虫的翼长,并将这些数据与同一时段的氧气浓度进行比较。

  他们的研究报告发表在6月4日的美国《国家科学院院刊》网络版上。报告中说,在第一个1.7亿年的时段里,昆虫翼长的增加与缩小和空气中的含氧量有关。接下来,在距今1.4亿~1.3亿年前,虽然氧气含量有所提高,昆虫的翼长却持续缩短。这段时间正是始祖鸟和其他早期鸟类开始进化的时期。这些原始的鸟类能够捕食昆虫。体型大的昆虫很难逃避天敌,从而导致昆虫的体型在进化中渐渐缩小。随着时间的推移,鸟类更加强大,结果就是,在距今9000万~6000万年前,昆虫的体型大幅缩小。

  研究人员提供了一组数据:在1亿年前,空气中的氧气浓度约为21%,这一时期最大的昆虫有6~7厘米长的翅膀。而在三叠纪时期,氧气浓度与今天差不多,那时的蝗虫却长着15~18厘米长的翅膀。