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  空中巨无霸翼龙 可用脚印估体重

  当今世界上最重的鸟为灰颈鹭鸨,体重可达21千克,但它跟中生代的翼龙相比,只能算小巫见大巫了。

  日本福井县恐龙博物馆的科学家们使用一种新方法——通过脚印化石估测翼龙的体重,推断有些翼龙可重达145千克。之前科学家们绞尽脑汁,利用一切可能的材料如翼龙骨骼质量、翼龙体积模型等推测这种史前空中巨兽的重量,却没想到还能利用翼龙的脚印。研究的承担者,恐龙博物馆的T.Kubo表示,自己的研究证明翼龙的体重着实可观。

  起初,Kubo从东京上野动物园搜集了17种现生爬虫的足迹,包括鳄鱼、蜥蜴、龟和一只青蛙。在收集了足够的脚印后,Kubo便着手寻找脚印和动物体重的关系。他发现,经过一定的处理,个体前后腿的脚印面积之比例和动物体重有一定联系。他将这一回归方程应用到翼龙足迹化石中,最终发现大部分翼龙的体重都至少比现生最重的鸟类大10倍。

  英国查塔姆大学的生物学助理教授M.Habib评论说,Kubo估测翼龙体重的新方法合理且有趣,但到底最大的翼龙能有多重,现在还尚无定论,足迹测体重法也有很大的改进空间。他指出,之前的研究认为大型翼龙可达200-260千克重。

  加拿大皇家泰瑞尔古生物博物馆的恐龙区管理员D.Henderson认为,如果起初使用现生鸟类足迹建模,而不是使用爬行动物,结果可能会不同,毕竟翼龙的习性与陆生爬行动物有很大差别。

  虽然人们都推测最大的风神翼龙有好几百千克,却没有人着手重建它们的完整骨骼,因此对它们体型、体积和重量的研究更无从谈起了。

  而Kubo始终认为,脚印能比较准确地指示动物体重。未来他计划将这个方法应用在恐龙身上。