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  在艺术家的眼中,开普勒-36行星系统中的开普勒-36C是一颗流淌着热液的“热海王星”,而它的近邻则是开普勒-36B,其是一颗岩质行星,具有固态表面。这两颗行星具有十分有趣的轨道周期,科学家发现它们平均每97天就要相遇一次,发生“亲密接触”。这个由开普勒系外行星探测器发现的新行星世界拥有两颗行星,它们环绕着一颗次巨星(Sub giant)运行,这是一颗与我们太阳较为相似的恒星,只不过年龄上要比太阳大了数十亿岁。

  据国外媒体报道,科学家发现一个极为特异的系外行星世界,不妨想象一下,每当夜晚来临时我们看到的不是月亮,而是一颗足以覆盖三倍天空面积的巨大行星,那将是一个震撼的情景。不仅如此,这颗星球的表面还流淌着炙热的熔岩流。这幅令人惊异的景象就发生的开普勒-36行星系统中。

艺术家绘制的开普勒-36C行星流淌着热液流

  在该行星系统的内侧轨道上,运行着开普勒-36B行星,这是一颗岩质行星,其大小相当于地球的1.5倍,质量大约为地球的4.5倍。公转轨道平均半径少于1100万英里,轨道周期约为14天。在靠近外侧的轨道上,开普勒-36C是一颗“热海王星”,体积是地球的3.7倍,质量却是地球的8倍,由于其公转轨道更远一些,达到了1200万英里,轨道周期为16天。但两颗行星却具有戏剧性的轨道“接触”,平均每97天就会擦肩而过,彼此最近的时候距离甚至小于五倍的地球至月亮的距离。

  由于开普勒-36C比月球大很多,因此在其邻居开普勒-36B行星上看,就如同一个巨大的阴影在天空中出现,而且当两者靠近时,开普勒-36C强大的引力作用十分明显,产生的潮汐力作用由远及近挤压和拉伸着开普勒-36B行星。根据哈佛史密森天体物理中心的科学家乔什·卡特(Josh Carter)介绍:“这两个行星世界有着不一般的近距离接触,它们在最靠近点时引力作用十分明显。”

  对此,华盛顿大学的研究人员、本项研究的合作者埃里克·阿戈尔(Eric Agol)认为在这两颗行星轨道间的距离在目前所发现的行星系统是最小的。研究人员目前正在推演这两个与众不同的世界将以何种方式终结,彼此靠近的轨道将是一个不稳定的因素。在我们的太阳系中,岩质行星一般位于恒星周围的内侧轨道,而巨型气态行星则位于外侧轨道上,彼此的轨道距离遥远。虽然开普勒-36是目前发现的第一例内侧轨道行星彼此极为靠近的行星系统,但这种情况不可能是最后一例。

  在其他的行星系统中,还会探测到类似的现象,根据研究人员介绍:我们正在整理开普勒系外行星探测器的数据,试图找到更多这样的神奇世界。类似太阳这样的恒星如同一个巨大的“乐器”,在其内部深处可产生波震动而共鸣,英国伯明翰大学的研究人员比尔·卓别林(Bill Chaplin)认为开普勒-36行星系统就存在这种“美丽的震荡”波效应,我们可以通过测量震荡以推算出恒星的年龄、大小以及质量。本项研究已发表在6月21日的《科学快讯》上。

  文/腾讯科技