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  一位新生代太空企业家说到:“开采月球和近地小行星的丰富资源能够改变人类的历史进程,为世界经济增加数万亿美元资金并且刺激我们人类散布到太阳系中。”许多私人公司,比如亿万富翁创建的小行星开采公司Planetary Resources,它的目标就是实现太空采矿的梦想。但是这并不简单,因为开采地球外的矿藏需要将太空技术和矿藏开采技术相结合。

沙克尔顿能源公司希望成为世界首家太空能源公司,在太空为宇宙飞船提供燃料

  6月4日至7日举行了一场太空资源圆桌会议来讨论地球外资源开采的未来、希望以及所要面对的挑战。这次会议是由行星和地球矿业科学研讨会、科罗拉多矿业大学和月球与行星研究所联合召集的。

  这一领域的测试

  到2020年沙克尔顿能源公司希望自己成为世界首家太空能源公司,在低地球轨道和月球表面向航天员提供火箭推进剂、生命补给、消耗品和服务。该公司的计划需要借助宇航员和先进的火箭系统来实现在太空中为客户提供持续不断和可靠的火箭能源供应。沙克尔顿能源公司想要建造地球外的能源仓库,这样就能实现太空飞船在太空中重新填装燃料箱。公司希望通过开采永久阴影下的月球火山中的水冰来为这些仓库备货。(水能分解成氢气和氧气,是火箭燃料的主要成分。)

  沙克尔顿能公司首席营运官Jim Keravala说到:“这次会议全面审查了目前太空资源分析和开采的工艺水平。这次会议是一次契机,可以让我们交换观点和建立合作伙伴关系,是时候对这一领域的全部技术进行测试了。”

  小行星采矿

  Planetary Resources公司董事和总工程师克里斯-勒维克说,4月计划的启动远超公司创建者的最远大梦想,自从官方公布以来公开和投资权益已经势在必行。公司的背后有几位亿万富翁支持,包括谷歌(微博)公司重要人物拉里-佩奇和埃里克-施密特。电影制作人和冒险家詹姆斯-卡梅隆也是公司的众多知名顾问之一。

  勒维克说到:“目前的技术能够接近近地小行星资源,而且Planetary Resources公司的任务就是实现这一计划。”勒维克告诉圆桌会议出席者:“那里就是个射击场,而且有许多让我们受益的东西。我们是小行星采矿公司,但是公司业务远不止这些。”Planetary Resources公司希望它的采矿活动能够帮助刺激广阔的太空经济,许多不同的公司都参与到了太空旅行、空间太阳能和地外资源开采中。

  临界点?

  所有的这些可能比许多人认为的要更早发生。密苏里科技大学岩石力学和爆炸物研究中心的副院长Leslie Gertsch说到:“我们或许正在临界点的边缘上摇摆。在经历了数十年受挫的梦想之后,它是否真的是一种加速或者只是向上攀爬过程中的一个突起,接下来的5到10年会给我们答案。”

  Gertsch说到:“像沙克尔顿能源公司和 Planetary Resources公司都或将成长为真正的能源生产者或者逐渐被人们所淡忘。”她指出这样的公司似乎比之前更加仔细的作出了规划,用许多图示取代了可行的商业计划和系统的探矿想法。但是仍然还有许多工作要做,比如一颗小行星的真正价值是什么?现在很难说清,这取决于小行星的构成成分,不仅仅是它的表面成分。

  有利的投资环境

  佛罗里达州肯尼迪航天中心表面系统办公室的资深技术专家罗伯-米勒说到,圆桌会议制作了许多可带回家的资料。其中之一就是需要一个透明的法律环境,这样从小行星或者其它星体开采的资源归属就不会出现问题。

  米勒谈及这一方面时说到:“早期阿拉斯加州的采矿就是一个好的榜样,当时的法律体制并不清晰,因为阿拉斯加只是从俄罗斯购买的而且那时还不是一个州。加利福尼亚也拥有同样的问题。”另一个信息是需要发送精密的矿藏探测器来保证一切工作顺利进行。米勒告诉SPACE网站说到:“从逻辑上讲下一步是携带探矿任务登陆月球来确定水的存在,查找水源并且描述它的物理状态。”

  热重启

  美国宇航局格伦研究中心的太空环境和试验分部负责人Kurt Sacksteder在圆桌会议上提出了一个有趣的问题:将太空资源添加到未来的太空探索中,我们需要热重启吗?Sacksteder说到:“另一个关键问题是严重的私人投资的出现是否以及如何改变政府在太空中的角色。勇于进取和资金充足的私人投资或许能够将政府的注意力重新转移到高风险的技术发展上,并且认真设计太空基础设施。这样一种典范转移需要大量工作来体现它的价值。”

  “一个完全不同的游戏”

  太空资源圆桌会议出席者说,这个会议已经举行了十多年,但是今年的聚会有所不同。科罗拉多矿业大学太空资源中心的主管Angel Abbud-Madrid说到:“这是第一次让我们看到私营公司更可能来到这里。过去全都是美国宇航局的人在讨论计划是什么,以及我们如何实施。但是现在它变成了一个完全不同的游戏。这就是现在我们如何让私人公司参与到我们已经谈论了很长时间的计划当中。同样,让政府来鉴定私人公司是否能够胜任也是很关键的,我认为他们会越来越严肃对待并且双方互助。”

  文/腾讯科技