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  (化石网/faywater 编译)生活在两百万年前非洲大陆南部的南方古猿源泉种(Australopithecus sediba)是一种直立行走、身材瘦小的早期人科成员。近日,德国马普人类演化研究所(Max Planck Instituteof Evolutionary Anthropology)和美国科罗拉多大学波尔德分校(University of Colorado Boulder)合作研究发现,南方古猿源泉种有着和其它人类祖先不一样的食性。相关研究发表在6月27日的《自然》(Nature)杂志上。

南方古猿源泉种

  研究者们发现,同为早期人科成员,南方古猿源泉种倾向于采食坚硬的食物,在乔木、灌木丛中采集野果;而其余的古人类、古猿都在热带地区的草丛中觅食。例如包氏旁人(Paranthropus boisei)即南方古猿包氏种(Australopithecus boisei)虽然拥有强壮的牙齿和颌骨,却食用相对柔软的食物。


  研究者之一、科罗拉多大学的P.Sandberg介绍说,他们采用激光束照射牙齿化石,釉质里的碳原子便会以特定的方式释放出来,根据碳原子释放的规律便能判断古人类生活的环境和饮食结构。在本研究中,碳元素释放出的信号代表了两类植物:C3植物和C4植物。南方古猿源泉种的牙齿样本只释放出C3植物信号,而C3植物多为乔木、灌木等粗糙的木本植物;其它的古猿和古人类牙齿样本多释放C4植物信号,C4植物生长在温度高、日照强的地区,多为柔软的禾本植物,如玉米等。


  测试发现,南方古猿源泉种的测试结果远远偏离其它81例古人类和古猿样本,“南方古猿源泉种的牙齿釉质缺少摄食C4植物的证据,并且有研磨坚硬食物的痕迹,因此我们推测南方古猿源泉种的食物比较坚硬,”Sandberg说。“食性是动物最基本的特征之一,它决定了动物的行为和生态位。当气候与环境渐渐改变时,动物被迫迁移或留在当地适应新环境。”

实验中观察到的几种植硅体

  研究者们同时还观察鉴定了南方古猿源泉种齿缝间的植硅体遗存,并对牙齿表面的研磨、刻划痕迹进行了分析。结合之前的结果,他们推断南方古猿源泉种会取食树皮和其它坚韧的食物,至少在某些季节,树皮曾是它们的部分食物来源。虽然非洲的其它早期人科成员并没有取食树皮和木质组织的迹象,但许多现生的灵长类的确有这种习性,某些树皮和木质组织含有蛋白质和可溶性糖,是具有营养价值的,因此南方古猿源泉种食用这类食物并非全无可能。因此,南方古猿源泉种的食性可能和现代非洲稀树草原的黑猩猩相似。


  南方古猿源泉种最初的发现地是约翰内斯堡以南的马拉帕山洞(Malapa Cave),古孢粉和植硅体分析表明,两百万年前这一地带有开阔的草原也有茂密的森林。“南方古猿源泉种奇特的食性让我大为吃惊,”合作研究者、科罗拉多大学的M. Sponheimer说。“以前我坚信,在400万年前,我们的人科祖先就在食性上和大猿类区别开了,可是现在我们发现南方古猿居然和现生黑猩猩食性相似。当然,我们使用的样本量太小,不足以盖棺论定,但以马拉帕地区出产新化石的速度来看,不久的将来便能有确定性结论。”(化石网/faywater 编译)